R. STRAUSS Elektra / Herlitzius, Thielemann 4793387

. . . the overriding impression of this recording is the sheer tonal beauty of the Dresden Staatskapelle under Thielemann: the singers often seem to surf on wave after wave of orchestral sumptuousness . . . a very fine cast . . . [Herlitzius is] tirelessly engaged in the drama . . .

. . . [in their playing in this performance] the Staatskapelle's musicians honor their ensemble's reputation. The passing years have in no way diminished the celebrated brilliance of the Staatskapelle's playing, and the levels of accuracy and sheer dedication that the musicians impart in the music of Strauss are unchanged since the days when their efforts were guided by the greatest of Strauss interpreters, Karl Böhm. All sections of the orchestra contribute unfailingly musical readings of their parts, and Strauss's most astringent harmonies retain tonal beauty that makes them all the more emotionally pungent. Nothing is exploited in pursuit of cheap effects, and the precision of ensemble and clarity in even the most explosive passages are especially remarkable in the context of a recording of a live performance. Christian Thielemann . . . seems to have dutifully absorbed both the gravity and the grandeur of the Staatskapelle's traditions. Stewarding the orchestra's sterling playing and the strong singing of the Sächsischer Staatsopernchor Dresden, Maestro Thielemann shapes a performance that offers the soloists a fertile musical garden in which to cultivate a compelling account of "Elektra" . . . Ms. Secunde is as acquainted with Strauss's music as any singer in this cast. Her familiarity with the score reveals itself in an insightful use of text, and she sings powerfully . . . As the quintet of gossiping Maids, Constance Heller, Gala El Hadidi, Simone Schröder, Rachel Willis-Sorensen, and Nadja Mchantaf sing impressively, and their performances are paralleled by the subtly-characterized Young and Old Servants of Simeon Esper and Matthias Henneberg. Romy Petrick and Christiane Hossfeld make much of little as Klytämnestra's Confidante and Trainbearer. Peter Lobert creates a spirited vignette as Orest's tutor: his animated performance personifies the "ein starker Greis mit blitzenden Augen" ("powerful old man with flashing eyes") described in Hugo von Hofmannsthal's libretto . . . [van Aken] easily assumes a place among the most satisfactory Aegisths on disc . . . [Waltraud Meier]: this extraordinary singer dominates this performance with stirringly original journeys through both Klytämnestra's music and her psyche. From her first entrance, this Klytämnestra is for all her understandable insecurity every inch a queen . . . Ms. Herlitzius's cries of "Agamemnon" are ferocious in their visceral grief and anger, and she descends to the lower reaches of the music with rounded tone . . . The ringing authority of Ms. Herlitzius's singing in the Recognition Scene is tremendous . . . [Like Ms. Meier, Herlitzius] penetrates far beneath the surface of her rôle. Digging deeply into the nuances of Hofmannsthal's text and the wonders of Strauss's music in passages like "Schleppst du dich hierher in meinen traurigen Winkel, Herold des Unglücks" and "Ich will nicht wissen, wer du bist", she uncovers a seldom-glimpsed vulnerability in Elektra . . . Vocally, Ms. Herlitzius covers her music's two octaves with vigor and panache, and she strives diligently to create a character who is more maligned than manic and who is discernibly both her father's and her mother's daughter . . . The grand success of this impeccably-prepared, expertly-executed, and masterfully-recorded performance is the manner in which the cast, especially Evelyn Herlitzius and Waltraud Meier, portray these brutal figures of myth as people rather than cold archetypes. They might be residents of any place or time with an appetite for families with sordid secrets and rotting skeletons in their closets. This is surely what Strauss and Hofmannsthal envisioned, and is this universality not also the very soul of opera?

For many, the German soprano Evelyn Herlitzius is today's finest Elektra . . . helped by a Staatskapelle Dresden on supremely responsive -- not to mention virtuoso -- form, [Christian Thielemann] conducts with flexibility and clarity . . . his reading never feels predictable . . . the playing retains its patrician control throughout while never feeling staid or stuffy -- and certainly lacks nothing for bite. This is Strauss-playing of the highest quality . . . Herlitzius's vocal performance . . . remains dramatically compelling. The glassy-voiced Anne Schwanewilms certainly provides contrast as her sister . . . [René Pape is a] luxurious-voiced Orest . . . The rest of the cast is first-class . . . galvanising dramatic power of Herlitzius . . .

. . . the three main characters emerge with distinctive personalities. Anne Schwanewilms' Chrysothemis displays a lyricism that recalls Lisa della Casa at Salzburg in 1957 . . . and its purity heightens the contrast with her sister and her mother . . . René Pape is a vocally impeccable [Orest] . . . Waltraud Meier plays a worthy mother to Pape's Orest, silky, fearsome, steely, of compelling determination and vocalism . . . [she] shines with infallible musicality. Meier's grande-dame sly coldness is a perfect counterpart to the blood-curling Evelyn Herlitzius, who is, along the American Christine Goerke, the supreme Elektra of this young 21st century . . . An excellent CD . . .

. . . [a] thrilling performance of "Elektra", the composer's most psychologically harrowing and violently expressionist work. With Evelyn Herlitzius in the title role, Waltraud Meier as Klytämnestra, Anne Schwanewilms as Chrysothemis, Frank von Aken as Aegisth, and René Pape as Orest, this is a powerful cast that performs with unrelenting intensity and nervous energy. However, the part of Elektra is central throughout and well-matched to the indefatigable Herlitzius, who has won critical praise for her spellbinding performance. Dresden has been closely associated with Strauss' operas since it received premieres at the Semper Opera, and this production of Elektra is part of that honored tradition, which has been sustained for more than a century. Yet the energy and vividness of this performance show that Elektra isn't a museum piece, but a vital opera that can hold its own with any contemporary work of equivalent ferocity. Thielemann and the orchestra give the singers strong support, and the textures and tone colors they produce add expressive depth and tension to the drama. Deutsche Grammophon's recording has vibrant sonorities and terrific orchestral depth, though the voices are always well-placed and fully audible, so this is in many ways a superb tribute to Strauss, as well as being one of the finest recordings of Elektra available.

. . . Herlitzius [glänzt in der Titelrolle] . . . [Thielemann zelebriert] die wuchtig-zarte Farbenpracht der Musik . . .

. . . [der apokalyptische Klang, in dem Köpfe rollen, wird von Christian Thielemann im Berliner Live-Mitschnitt] erstaunlich süffig genommen. Gar nicht schwer oder klotzig. Das vermag er dank der phantastischen Staatskapelle Dresden . . . Evelyn Herlitzius ist die wohl erste Sängerin der Titelpartie, die dem Diven- und Zickenkrieg kindlich neurotische Töne verleiht. Sie ist nicht nur eine ungewohnt exklamative, eigentlich expressionistische Sängerin. Sondern sie verfügt über ein mädchenhaftes, beinahe pubertäres Timbre, wodurch das Rachedrama Züge einer jugendlichen Hebephrenie annimmt: als Mädchen-Psychose. Was ja höchst originell ist . . . [es handelt] sich um die wohl beste Thielemann-Operngesamtaufnahme bislang.

Thielemanns "Elektra" als klingender Wunderkasten . . . Die Staatskapelle spielt bewundernswert flexibel in Farbe und Dynamik . . . Da werden munter vokale Flammen gezündet . . . ausdrucksvoll, stellenweise radikal und doch immer noch mit einem wachsen Sinn vor Tonschönheit, besonders bei René Pape, der einen gewissen belcantistischen Einschlag nicht verleugnen kann.

. . . [es] wird oft übersehen, dass Strauss eine Vielzahl von Piani in die Partitur schrieb -- bloß hört man diese in den meisten Aufführungen kaum, weil sich die Dirigenten eher an einer klanggewaltigen Hysterie-Gestik berauschen. Innigen Dank an Christian Thielemann, dass er dieser Versuchung in dieser Live-Aufnahme aus Dresden meist nur da nachgibt, wo dies dramaturgisch auch gefordert ist -- dort freilich mit Nachdruck. Ansonsten sagt er sich von Überwältigungsposen weitgehend los. Er hört sorgfältig hin . . . Selten nimmt man so viele Details wahr wie hier: die an Debussy gemahnende Klangfarbenregie, die feinste Seelenschwingungen hörbar macht. Es dominiert ein in der Dynamik genau gestaffelter, in den Schichtungen deutlich determinierter Klang. Und die Staatskapelle Dresden weiß, was sie dem Genius Loci auch 105 Jahre nach der Uraufführung des Werks schuldig ist; sie spielt ihre hohe Strauss-Kompetenz entschieden aus. Von Thielemanns differenzierter Exegese profitieren natürlich die Sänger . . . mit der Elektra scheint [Evelyn Herlitzius] . . . die "Rolle ihres Lebens" gefunden zu haben. Die für sie so typischen Eigenschaften, die Bereitschaft zur Entäußerung, das unbedingte Aufgehen in der Rolle nehmen auch hier für sie ein . . . Waltraud Meier als Klytämnestra zeigt erneut, welch differenzierte Darstellerin sie ist. Fernab der üblichen plakativen Klischees liefert sie in genauester Textauslotung die kluge, psychologisch genaue Studie einer an ihrer Schuld zerbrechenden Frau. René Pape ist ein volltönender, viriler Orest . . .

Quand on connaît les liens du compositeur allemand avec cette vénérable institution, on mesure pleinement l'importance historique de l'événement. Et de fait, la splendeur orchestrale de la célèbre Staatskapelle constitue un des atouts majeurs de cette nouvelle version . . . Sous la baguette experte et inspirée de Christian Thielemann, la phalange saxonne déchaîne des torrents de passion, tout en privilégiant l'intimité des échanges entre personnages et en soulignant les subtilités structurelles de l'ouvrage . . . la lecture du chef allemand a encore gagné en lisibilité et en intensité. Le plateau est l'un des meilleurs que l'on puisse réunir à l'heure actuelle . . . [Evelyn Herlitzius est] une Electre dont l'engagement dramatique est absolument total . . . À mille lieues de toute caricature, Waltraud Meier campe quant à elle une Clytemnestre que l'on imagine encore jeune . . . Son chant sobre et soigné la démarque des titulaires habituelles du rôle . . . la meilleure prestation vocale féminine vient indubitablement de la radieuse Chrysothemis d'Anne Schwanewilms, dont le soprano clair, solaire et ardent apporte quelque lumière dans ce drame des plus sombres. La relative "frigidité" de son engagement contraste efficacement avec le torrent émotionnel libéré par ses deux consoeurs. Côté messieurs, on saluera tout particulièrement la noblesse vocale de René Pape, Oreste à l'instrument plus noir que de coutume. Frank van Aken . . interprète avec justesse et sobriété. L'excellente tenue des seconds rôles . . . confirme le soin extrême accordé à cette réalisation remarquable à plus d'un titre.