BACH Art of Fugue Emerson String Quartet 4744952

In his essay in praise of Napoleon the adventurer Ralph Waldo Emerson approvingly quotes the French leader thus: "The desire of perfection is the worst disease that ever afflicted the human mind." The members of the eponymous Emerson Quartet would propably take issue with him to judge from their three-concert Wigmore Hall residency. Not only do they desire a form a perfection, they attain it. And I'm not talking about the kind of empty, technical perfection laid accusingly at the door of many young musicians. No, every note, every phrase, every movement has a purpose and a sense of its own standing within the given work as a whole.

The Emerson Quartet bring out all the varied characters, but the most impressive thing about them ist their concentration. Sometimes this can be overwhelming.

. . . I found myself very soon immersed in the work because of the unforced intensitiy of the Emerson Quartet's playing here.

This is playing of real character, every instrument an equal partner in the climb to the mountaintop, ultimately conveying the exhilarating purity sought by Bach.

The Emerson's enormous warmth and intelligence benefit Bach's great fugal testimony . . . I still admire their Classical exegesis, the liveliness and urgency of their phrasing and the warm glow of their tone. Theirs is an eminently satisfying performance.

The Emerson has some splendidly imaginative ideas -- not least, reversing its conventional seating positions for the inverted fugues. Bach's parts work equally well individually inverted and migrating, top to bottom. The altered soundscape is surprisingly telling.

Almost immediately, and indeed almost from the first jaunty statement of the theme by violist Lawrence Dutton, this has become one of my favorite recordings of Bach's daunting "Art of Fugue" . . . What distinguishes this recording is its rhythmic life, as well as the buoyant clarity of the individual lines. One hears that liveliness in Dutton's first notes, but also in the dotted rhythms of the second fugue, and, of course, throughout the piece. There is also variety here, as in the tiptoeing approch to the eighth fugue. The tension rises towards the climax of the piece: the Emersons play the eight-minute "fragment" of the 14th fugue, and follow that with the grand serenity of the Chorale, "Vor deinen Thron tret ich hiermit". The performance is sublime. This is a recording that will fascinate even those new to this work.

The Art iof Fugue is certainly an album that will appeal to spiritual seekers everywhere.

The Emerson's enormous warmth and intelligence benefit Bach's great fugal testimony. [...] One of the leading virtues of this performance is the way each player colours and characterises individual voices. A good place to sample is the Seventh Contrapunctus, where Bach 'juggles [the theme] in three different tempos' (to quote Paul Epstein's exhaustive analysis), a nightmare to get right, I would imagine: and yet because the blending lines remain distinct, they are projected with total clarity. A secure sense of pulse also helps. [...] +Another novelty on this new release concerns instrumental positioning: in order to highlight acoustical differences between the straight and inverted fugues of Contrapuncti Nos 12 and 13, the Emersons reverse their seating for
the inverted versions. Here, as at other key points in the score, a forthright playing style helps focus the sublime ingenuity of the writing. [...] Having revisited the Emersons three or four times, I still admire their classical exegesis, the liveliness and urgency of their phrasing and the warm glow of their tone. Theirs is an eminently satisfying performance.

Dem amerikanischen Ensemble gelingt der Spagat, zum einen die Komplexität des Lehrwerks plastisch und transparent darzustellen und das auf einem atemberaubend hohen technischen Niveau mit gezielter Akzentuierung und klanglicher Differenzierung. Zum anderen verstehen sie es, neben der Struktur die musikalische Qualität, den melodischen Bogen nie abreißen zu lassen, den Verlauf organisch, jeden neuen Themeneinsatz als selbstverständlich darzustellen und die Konzentration beim Zuhörer bis zum Ende zu bannen.

Der Zauber wirkt nach... Bachs "Kunst der Fuge" in einer außergewöhnlich guten Interpretation...

Bachs "Kunst der Fuge" als ewig tönendes Mandala? Für die Herren des Emerson String Quartet ist das kein abwegiger Gedanke. Ihre 80-minütige Version mutet an wie meditative Himmelsmusik -- aber nicht vergeistigt, düster, abstrakt ..., sondern in hellen Farben, klangorientiert, gefühlig schillernd in feinem Vibrato. Damit orientieren sich die Emersons überzeugend an Bach himself: Der hatte sein Opus ganz der "Gemüths-Ergötzung" gewidmet.

Musik pur, ganz bestimmt nicht zum Nebenbei-Hören. In diesem Fall mit dem famosen Emerson String Quartet.

Hier und heute jedoch darf man sich von den Emersons wieder eingeladen fühlen, an einem Fest teilzunehmen, in dessen Verlauf der ferne Bach durch rasche Tempi und Brillanz buchstäblich auf spielerische Weise näher rückt, und zwar in seiner ganzen Schönheit. Das Emerson String Quartet erreicht einen Punkt, an dem das Werk, wie der Bratscher Lawrence Dutton sagt, "von selbst läuft". ... Die Emerson-Interpretation weckt im Zuhörer eher träumerische, romantische, im Thomas Mannschen Sinne naive Gefühle. Wer die Noten sinken lässt, kann es selbst in der vierstimmigen Spiegelfuge mit Eichendorff halten: "Und ich lasse mich entführen! Ach, wohin? mag ich nicht fragen."

diese CD könnte süchtig machen. ... Und siehe, plötzlich wird aus vermeintlich «akademischer», jedenfalls trockener Musik ein höchst lebendiges, ja ergreifendes Musikerlebnis.

Die Emersons spielen ihren Bach als große Ausdrucksmusik, nicht anders als sie ihren späten Beethoven spielen, das heißt: mit "romantischem" Vibrato, farblich reich abgetönt, mit so intensivem wie differenziertem Strich... Entscheidend ist die Durchsichtigkeit des kontrapunktischen Gefüges, und die ist bei den Emersons in jeder Phase gewährleistet. Wie intentsiv die vier Musiker sich mit dem Werk auseinandergesetzt haben, spürt man bei der Wiedergabe eines jeden dieser 21 Contrapuncti... Meisterlich!

Da wird ein kunstvolles, überaus transparentes, tänzerisch beschwingtes Bewegungsspiel vorgeführt, das kein großflächiges Überspielen von kontrapunktischen Strukturen erlaubt. Ein sympathischer Bach-Swing, der jedoch nie in übertriebene Gelassenheit ausartet. Da Motive prägnant geformt werden und Themensätze präzise kommen, breitet sich nirgends Einförmigkeit aus. Sehr flexibel wird auch das Tempo gehandhabt . . . Viel Spannung also in einer modernen Wiedergabe, die unnötige Strenge meidet. Man spürt die Geschlossenheit, die den Sinn jedes Einzelstücks sowie seine Integration in das gesamte Fugenkompendium eindrucksvoll belegt.

Les Emerson ont mis tous les moyens de leur côté pour que la lisibilité de leur interprétation soit optimale . . . Le jeu des Emerson est, de plus, d'une exemplaire clarté, d'articulation notamment. Ils savent toutefois garder leur formidable et habituelle homogénéité onctueuse qui donne force et cohérence à leur lecture.

... magnífico libreto del disco, el cual permite un análisis muy interesante de la pieza, pista a pista. ... Esta grabación es muy bella y cuidadosa del detalle, e incluye cambios instrumentales (a viola) para permitir que las notas bajas, las que escapan al segundo violín, se mantengan sin distorsión.

Si bien "El arte de la fuga" es una obra conocida en su formato iriginal para teclado, las posibilidades que ofrece en otros medios son infinitas y un buen ejemplo es esta transcripción para cuarteto de cuerda, interpretada por el grupo Emerson . . . La interpretación del Cuarteto Emerson es, aparte de un sentido homenaje al genio de Eisenach, un excepcional trabajo de orfebrería técnica, que acercará esta obra a aquellos que la puedan encontrar un tanto árida en clave.

. . . afinación perfecta, velocidad uniforme, pulcritud máxima, ausencia total de sobresaltos.