RACHMANINOV Piano Concerto No. 2 / Wang, Abbado


Piano Concerto · Klavierkonzert No. 2

Paganini Rhapsody
Yuja Wang
Mahler Chamber Orchestra
Claudio Abbado
Int. Release 25 Feb. 2011
1 CD / Download
0289 477 9308 3
Yuja Wang and Claudio Abbado − Say No More


Sergey Vasil'yevich Rachmaninov (1873 - 1943)
Rhapsody on a Theme of Paganini, Op. 43



























Piano Concerto No. 2 in C Minor, Op. 18


Yuja Wang, Mahler Chamber Orchestra, Claudio Abbado

Gesamtspielzeit: 56:11

. . . [this recording of Rachmaninov favorites] is more than the feel-good piano album of the year. Much of this is due to Claudio Abbado, who has been a searching interpreter of Russian music for several decades: he brings out the composer's Romantic fervor not only with persuasive melodic shaping but with a complete mastery of pacing, elastic rhythm, and orchestral color . . .

She tackles the popular "Concerto for Piano and Orchestra No 2" with an ease that betrays her deep familiarity with the material . . . [it's the confident way she deals with the challenging "Rhapsody on a Theme of Paganini"] that most impresses here . . . It's all handled with industrious grace by Wang.

[Rachmaninoff¿s Second Piano Concerto] here sounds surprisingly poised and clear. There is none of the wretched excess of emotion and wallowing indulgence that the dramatically grandiose themes seem to invite. Instead, Wang and Abbado offer a well-balanced reading that gives the concerto clean, almost neoclassical lines . . . The Mahler Chamber Orchestra sounds rich and full, and its brass section cuts through the lush strings with bright and plangent tones. Wang's pianism is large-scale, and this very fine recording helps bring out the balance between solo instrument and orchestra . . . The finale is never less than thrilling . . . Wang's fine combination of bravado and restraint serves the concerto.

. . . performances are intelligent, stylish, and have the emotional poise of the composer's own recordings. Often, Wang begins her musical arcs quietly, the better to build a long, gratifying line of thought.

. . . what you hear is independent of time . . . Anchored in the regal security of Claudio Abbado's Mahler Chamber Orchestra, Yuja makes the individual notes cascade like pearls, stretches the space between them just at the edge of what is perceptible, and "sings" with a legato that's the domain of only masters of lieder . . . [the most famous variation XVIII] is dreamy and meltingly lyrical, yet kept within the discipline and good taste that¿s the hallmark of both conductor and pianist . . . [Piano Concerto no. 2]: Her arpeggios are full and strong. Abbado and the orchestra are leaders, followers -- partners in music-making of the highest order . . . there is balance here and the right sound between excess and holding back too much.

. . . both these performances shed fresh light on two of Rachmaninov's best-known pieces . . . a playful and scintillating version of the "Paganini Rhapsody", time allowed for placing details meaningfully and to vividly characterise each of Rachmaninov's commentaries on the so-familiar Paganini tune . . . a very engaging performance notable for not rushing the music but for relishing its colours and modulations, with Yuja Wang very much part of the whole but playing with plenty of personality, too. Abbado ensures that Rachmaninov's scoring seems new-minted with some enthusiastic and polished playing. This poetic and vibrant account is very welcome . . . [Piano Concerto]: a flowing interpretation free from wallowing and sentimentality but aflame with inner passion . . . Wang's subtlety is welcome, so too her directness, underpinned by a flawless technique, Abbado and his musicians caught up in a flexible and lively performance free from ennui . . . in the slower music Rachmaninov's soul is revealed without mawkishness, the central Adagio given as an expressive reverie, rather confidentially, yet with heart-beating fluctuations. The finale, its melodic contours beautifully moulded, also enjoys some exciting impetus . . . some wonderfully crisp playing from Yuja Wang . . .

[The recording] originally meets the eye, since the artists' unsentimental but plastic approach infuses a generously sympathetic hue to the project . . . The expansive collaboration between Wang and Abbado permits a casual endearing look at each of the twenty-four variations . . . Wang and Abbado take the "Scherzando finale" at a delicious pace, exuberantly enjoying the playful and audacious figures as they move busily through a series of roller-coaster energies . . . [The "C Minor Concerto"] manages to avoid hyper-emotional clichés without sacrificing its innately lush melancholy [a] sober but passionate deliberation with which the principals execute the piece . . . Wang's impeccable technique and tonal beauty certainly aid in pouring this old wine into a new bottle . . . the spins and gyrations become quite beguiling, while Abbado injects his own potent impetus into the mix. A disarming lovely set of Rachmaninov works, beautifully played and gorgeously recorded courtesy of engineer Stephan Flock.

The young Chinese American virtuoso Yuja Wang has established her place as one of the most exciting pianists of our day with a series of formidable solo discs. Now comes her first release with orchestra ¿ a pairing of two of Rachmaninoff's most reliably alluring showpieces ¿ and the results are, if anything, even more remarkable. These are both splendid performances, full of vigor and bravura as well as a canny mixture of sentiment and clarity. Some credit has to go to conductor Claudio Abbado, who elicits warm and flexible playing from the Mahler Chamber Orchestra and coordinates the relations between orchestra and soloist beautifully. But Wang is the star, and she responds with her characteristic blend of elegance and depth. The virtuosic passages in both works emerge with dazzling precision and wit, made all the more impressive by Wang's deceptively offhand demeanor, while the more lyrically expansive sections ¿ particularly the great 17th variation of the rhapsody and the slow movement of the concerto ¿ come through in all their emotional fervor.

Yuja Wang is certainly grounded in Rachmaninoff . . . this young Chinese pianist has a very Russian soul.

She makes us hear this hoariest of Romantic war-horses afresh, as if with cleaned ears: the work emerges as almost classical, Mozartian even, in poise and architecture. There isn't an iota of indulgence or gratuitous emotion, yet neither is there any lack of force or genuine passion wherever required. Wang is aided by Abbado's masterly direction of the orchestra, and a crystal-clear recording which allows us to hear much usually-masked woodwind detail, and the detailed inner voices within Rachmaninov's keyboard writing. The storm of audience applause is well-merited. The "Paganini Rhapsody" is no less satisfying, both mesmerising and superbly controlled, with loving attention to detail . . . this new issue is quite special.

This petite 24-year-old turns out to be a powerhouse! Undaunted by the challenges of this repertoire, her articulate and precise style brings a freshness and wit to these pieces without compromising the emotional breadth of Rachmaninov's music. Her intelligent crafting of the variations turns the Rhapsody into a bonus concerto, but it's her superb skill and artistry which shines through. There's always room for a first class recording of even the most popular pieces ¿ and this is just that. The revealing Rhapsody deserves top billing, but the Second Piano Concerto has moments of exquisite tenderness.

Every new release by this marvelously gifted pianist is eagerly anticipated . . . The technical demands of the Rhapsody (Variation 24 for example) hold no terrors for her, of course, and her trademark impetuosity, which she injects into the bravura variations, is thrilling. But, more importantly, she is also an artist with that unteachable ability to tug at the emotions without recourse to sentimentality, as her playing of the famous Variation 23 beautifully illustrates.

Our hats are off to this stellar young pianist for reinvigorating two repertoire warhorses . . .

Our hats are off to this stellar young pianist for reinvigorating two repertoire warhorses, Rachmaninoff's Piano Concerto No. 2 and "Rhapsody on a Theme of Paganini".

. . . [Wang captures] the raw emotion and technical brilliance, Yuja Wang's mischievous style -- particularly in the first group of variations -- suits the Gershwin-esque elements, and contrasts with the Romanticism . . . The live element adds an additional layer of excitement, and there is spirit, verve and a twinkle. This is one of Wang's earliest recordings, and also one of her best.

Gerade die Rhapsodie hat einen hinreißenden, raubtierhaften Zug. Pianistin und Orchester spielen sich die Bälle prächtig hin und her, harmonieren ausgezeichnet. Im 2. Klavierkonzert kommt die große, breite Geste hinzu. Unheimlich, wie mächtig Wang die Bässe zum Singen bringt ¿ und erstaunlich, wie das agile MCO zu einem kühnen, dunklen, fast russischen Klang findet.

Die 24-Jährige macht staunen. Nicht nur technisch souverän hat sie auch musikalisch einiges zu sagen. Allein, welch feine Schattierungen sie dem 2. Klavierkonzert sowie der "Paganini-Rhapsodie" entlockt, ist meisterhaft. Und das Mahler Chamber Orchestra unter Abbado liefert dazu einen geschmeidigen Sound, dem alle Kraftmeierei abgeht. Superb!

In diesem wohl innovativsten Klavierwerk Rachmaninows, kann die junge Pianistin alle ihre Vorzüge ideal ausspielen und die filigrane Virtuosität ihrer Anschlagskultur optimal in den Dienst eines klanglich schlanken und auch geistig hoch transparenten Spiels stellen.

Beide Werke verlangen dem Solisten eine unglaubliche Fingerfertigkeit und Präzision ab, was Yuja Wang aber mit scheinbar spielerischer Leichtigkeit meistert . . . Virtuos und leidenschaftlich zugleich meistert die junge Pianistin dieses abwechslungsreiche Werk, ebenso wie das folgende legendäre Klavierkonzert . . . Yuja Wang bleibt bei allem nötigen musikalischen Ausdruck in ihrer Interpretation immer sehr klassisch und präzise. Zwei spannende Werke von Rachmaninov, interpretiert von einem großartigen Orchester und einer unglaublich talentierten jungen Pianistin -- Klassik-Freunde können hier bedenkenlos zugreifen.

Statt im Rennen um die schnellste Interpretation mitzumachen, lässt Abbado der Musik Raum, ihre Spielfreude und ihren Witz zu entfalten. Geradezu spielerisch scheinen die leichten, präzisen Streicher und die pointierten Solobläser das Klavier immer wieder herauszufordern, es von Variation zu Variation zu locken. Wang fügt sich in dieses Dialogkonzept mit viel Spielwillen ein . . .

. . . hervorragende Spielreflexe . . . [Ein] schönes Versprechen auf Zukünftiges.

. . . Yuja Wangs Spiel [ist] unglaublich virtuos und geschmackvoll . . .

. . . hochtalentiert . . . hervorragenden Spielreflexe . . . schönes Versprechen auf Zukünftiges.

Yuja Wang bringt zusammen mit Dirigent Claudio Abbado Rachmaninovs Innerstes auf den Punkt -- in einer makellosen, aber trotzdem berührenden Einspielung.

Schon nach den ersten Variationen des launigen Akrobatenstücks über Paganinis 24. Caprice spürt man die schlackenlose Präzision, Brillanz und filigrane Bravour ihres Spiels, das eben auch den effektvollen und trockenen Humor des späten Rachmaninov nicht zu kurz kommen lässt. Faszinierend ist auch das unglaublich wache, ansatzlose, temperamentvolle Wechselspiel zwischen der Solistin und dem kammermusikalisch kompakten, dramatisch dialogisierenden Orchester, das unter Abbados straffer Führung alle russische Erdenschwere gegen sprühenden Commedia-dell'arte-Witz eingetauscht hat . . . eine aufregende, sehr präzise und suggestive Interpretation, die sich weit vorne platzieren kann in der gar nicht so umfangreichen Diskografie dieses Meisterwerks. Ähnliches gilt auch für das schwermütige, dunkel-elegische zweite Klavierkonzert . . . Auch hier gewährt uns Yuja Wangs eine elektrisierend frische, fast unbekümmerte, optimistisch drängende, dabei bestechend virtuose Deutung des dunklen Kolosses und neue Einblicke in seine raffinierte, kompositorisch anspruchsvolle innere Struktur. Ohne das übliche triefende Pathos kommen die musikalische Schönheit und der Zauber des Stücks, aber auch Rachmaninovs zutiefst russische Klangrede fast besser zum Vorschein.

. . . [Piano Concerto no. 2]: Die 24-jährige Chinesin verleiht dem Stück Flügel. Präzise durchläuft sie das spätromantische Werk, tritt in Dialog mit dem schlanken Abbado-Orchester und lotet ihren Spielraum aus.

Besonders die virtuosen Eskapaden der 24 Paganini-Variationen liegen Wangs 'fliegenden Fingern' ganz besonders. Wang spielt sie technisch souverän, mit lockerer Fingerfertigkeit, in der Kantilene schnell mit melodiöser Wärme die Führung ergreifend. Es ist hinreißend zu erleben, wie die chinesische Meisterpianistin schnell zwischen leicht antippender Ornamentik und beseelter Wärme zu wechseln vermag. Dies ist ihrer frappierend variablen Anschlagskultur zu danken. In den ersten Variationen treiben sich die kapriziös aufgelegte Non-Legato-Spielerin Wang und Abbados Mahler Chamber Orchestra nur so vor sich her, um dann in den Moderato-Passagen zu bezaubern. Weich wiegend spielt Wang die mittleren, im Tempo reduzierten Variationen. In perlender Eleganz gelingen ihr danach die Scherzando-Passagen . . . Auf dynamisches Auftrumpfen kann sie getrost verzichten. Dafür spielt sie den unerschöpflichen Farbenreichtum ihrer differenzierten Anschlagsnuancen voll aus. In diesem Sinn entkleidet Yuja Wang auch das Zweite Klavierkonzert in c-Moll von Rachmaninow des Bombastes. Alle Entwicklungen bleiben hoch musikalisch, quirlig, voller Freude am gelingenden spielerischen Virtuosentum. Die Pianistin bleibt in vielen Bereichen zurückhaltend, drängt sich nie vor. Das Lyrische gelingt in lichter Duftigkeit, höchst entspannt. Da wird keine larmoyante Fin-de-siècle-Trauer aufgesetzt. Die Brillanz ist eher unterschwellig, zwar stets vorhanden, aber doch verkommt nie zum Selbstzweck. Sieht man in diesem um die letzte Jahrhundertwende entstandenen Konzert so etwas wie musikalischen Jugendstil, dann streut Yuja Wang feinsten Goldstaub aus, verziert das Portrait nicht mit Klimts breiten Goldtönen. Die großen emotionalen Ausbrüche Rachmaninows werden nicht so sehr mit lauter Dynamik als mit agogischen Rückungen eingelöst. Bereits im Kopfsatz herrscht Leichtigkeit. Da kann dann im festlichen Marschteil schon einmal der große, verwegene Zugriff vermisst werden, wo eher die von Abbado hinaus geschleuderten Trompetensignale hörbar werden. In duftiger Leichtigkeit erklingen die gebrochenen Akkorde des 'Adagio'. Wang spielt fast delikater als die Bläser des Mahler Chamber Orchestra . . . Im Final-'Allegro' erweist sich nochmals Wangs locker brillantes, federndes Spiel sowie ihr auch in kürzesten Werten leuchtender Klavierton als enormes Kapital.

Yuja Wang and Claudio Abbado − Say No More

Yuja Wang joins the legendary maestro on her first orchestral album

To the challenging Rachmaninov Piano Concerto no. 2, she adds the daunting Rhapsody on a Theme of Paganini. This, the composer’s last composition for piano and orchestra, is the keystone of his symphonic œuvre

Yuja Wang, Gramophone’s “Young Artist of the Year” 2009, hearkens to the no-holds-barred pianistic sensations of the 19th century

“Whereas many pianists try to dominate this set of variations, she worked with it. This approach simply gave more punch to the places in which the piano should jump out of the texture” (Pittsburgh Post-Gazette)

Yuja Wang and Claudio Abbado kindle the Mahler Chamber Orchestra into blazes of beauty


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“Everything the piano can do"

Recording these piano concertos by Rachmaninov came as a surprise and delight to Yuja Wang, and was a choice spurred on by Claudio Abbado: “I'd worked with him before, but not in these concertos. He plays with very few soloists these days, so it was a particular honour - I'd happily have played anything he wanted me to play."

“I like really to grasp the flow of the Russian soul through Russian literature and understand the emotional ideals, and to touch on that during a live concert is quite difficult. In the Second Piano Concerto the big challenge is projecting myself: the writing is fairly transparent but the melody is overpowering, and cutting through the texture in order to be heard isn't easy. It's a challenge to bring out the harmonies, and the legatos are very special. At many points in this concerto, the piano is almost an accompaniment to the orchestra. The Mahler Chamber Orchestra were wonderful to work with: they listen to each other so well, and they're all really young, about my age. I think the excitement of the live concert is truly present in the recording."

The genesis of Rachmaninov's Piano Concerto No. 2 is almost as legendary as the music itself. Severely depressed after his Symphony No. 1 had been panned at its premiere in 1897, the young Rachmaninov found himself unable to set pen to manuscript paper for two years. On the advice of his cousins, he consulted Dr. Nikolai Dahl, a specialist in neuropsychotherapy who used hypnosis to build up Rachmaninov's confidence towards beginning a new concerto that would be “excellent". The composer indeed emerged ready to set to work with renewed energy, sketching out the piece during visits to the Crimea and Italy in 1900; he gave the world premiere himself in Moscow on 9 November 1901. The piece's immediate acclaim duly established him as one of the most exciting composers of his day.

Yuja Wang has drawn considerable inspiration from Rachmaninov's own interpretation of the concerto, which is controlled and classical as others can be extrovert and passionate: “Instead of sounding very broad in what you might expect to be huge lyrical moments, his sound remains amazingly transparent," she says.

By the time Rachmaninov began his Rhapsody on a Theme of Paganini his fame was universal, but his life had changed radically. In 1917 he and his wife fled the Russian Revolution, travelling first to Sweden and then to the USA. In Russia he had pursued a vocation primarily as a composer; in the West, though, the need for income propelled him into an international career as a concert pianist. His time for composition was consequently reduced, but the works he did produce showed increasing sophistication and originality and the Rhapsody is no exception.

It dates from 1934 when Rachmaninov was living in Switzerland, near Lake Lucerne. The theme is from No. 24 from Paganini's Caprices for violin, a set of virtuoso variations so difficult that it contributed to Paganini's being associated in the public imagination with the devil himself. Rachmaninov used the theme as the basis for a series of twenty-four variations plus introduction and coda, ingeniously combining the format with that of a three-movement concerto.

The first movement is the substantial, dizzyingly varied section from the start to Variation 15. First, only the barest outline is heard; Paganini's theme comes into focus with the entry of the piano, which soon carries matters away into the fantastical skitterings of the first few variations. The “second subject" appears with the sixth, more reflective variation, and in the seventh Rachmaninov introduces the plainchant “Dies irae" - a reference that appears in many of his works almost as a signature motif.

After a concluding climax in Variation 15, the “slow movement" ensues, building through the expectant No. 16 and nocturnal perambulations of No. 17 to the work's most celebrated transformation of the Paganini melody in No. 18, progressing to a soaring grandeur on full orchestra. No. 19 plunges into a scherzo finale replete with wit, jazziness and a bedazzlement of virtuosity, though the “Dies irae" is never far away. Finally the music evaporates as if in a puff of smoke.

Yuja Wang is full of enthusiasm for this lithe and athletic work. “It's my favourite of the Rachmaninov works for piano and orchestra," she declares. “It's a red-hot work - it suits young people my age because it's so emotional. It's very cleverly written and shows all the different sides of Rachmaninov. There's so much variety in it, so many colours: I think that's where his genius lies, in the invention of all these characteristics that explore everything the piano can do."

Jessica Duchen


»Alles, was das Klavier kann«

Yuja Wang war freudig überrascht, als sich ihr die Möglichkeit bot, diese beiden Klavierkonzerte Rachmaninovs aufzunehmen, angeregt durch Claudio Abbado: »Ich hatte früher schon mit ihm gearbeitet, aber noch nicht an diesen beiden Konzerten. Da er mittlerweile nur noch mit wenigen Solisten spielt, war es mir eine besondere Ehre - ich hätte alles gespielt, was er wollte.«

»Ich tauche gern tief in die russische Seele ein - etwa über die russische Literatur - und möchte diese Gefühlswelt verstehen, aber während eines Live-Konzerts ist es schwierig, diese Ebene zu erreichen. Im Zweiten Klavierkonzert ist die große Herausforderung, sich durchzusetzen: Die Musik ist sehr transparent komponiert, aber die Melodie ist übermächtig. Es ist nicht einfach, das Gefüge zu durchdringen, um gehört zu werden. Es ist keine leichte Aufgabe, die Harmonien zum Klingen zu bringen, und die Legato-Passagen sind besonders empfindlich. An vielen Stellen ist es in diesem Konzert fast so, als würde das Klavier das Orchester begleiten. Doch die Zusammenarbeit mit dem Mahler Chamber Orchestra war wunderbar: Die Musiker hören sehr gut aufeinander und sind alle noch sehr jung, etwa in meinem Alter. Ich denke, der besondere Kick eines Live-Konzerts ist in dieser Aufnahme wirklich spürbar.«

Die Entstehungsgeschichte von Rachmaninovs Klavierkonzert Nr. 2 ist beinahe so legendär wie das Werk selbst. Der junge Rachmaninov litt unter schweren Depressionen, nachdem seine Erste Symphonie bei ihrer Uraufführung 1897 durchgefallen war, und er war zwei Jahre lang außerstande, etwas zu Papier zu bringen. Auf Anraten seiner Vettern wandte er sich an Dr.Nikolai Dahl, einen Spezialisten für Neuropsychotherapie, der Rachmaninov mit Hypnose behandelte, um sein Selbstvertrauen zu stärken, damit er mit der Arbeit an einem erfolgreichen Konzert beginnen konnte. Tatsächlich ging es dem Komponisten bald besser, er machte sich mit neuer Energie an die Arbeit und skizzierte das Werk im Jahr 1900 während seiner Aufenthalte auf der Krim und in Italien; am 9. November 1901 spielte er selbst in Moskau die Uraufführung. Das Werk fand sofort großen Beifall, und Rachmaninov galt fortan als einer der aufregendsten Komponisten seiner Zeit.

Yuja Wang hat sich stark von Rachmaninovs eigener Interpretation dieses Konzerts inspirieren lassen, die so kontrolliert und klassisch zurückhaltend ist, wie sich andere extrovertiert und leidenschaftlich zeigen. »Dort, wo man vielleicht große Gefühle erwartet, wird sein Klang nicht voller, sondern bleibt im Gegenteil erstaunlich transparent«, erklärt die Pianistin.

Als Rachmaninov die Rhapsodie über ein Thema von Paganini zu komponieren begann, war er bereits zu Weltruhm gelangt, und sein Leben hatte sich radikal verändert. 1917 war er mit seiner Frau vor der Russischen Revolution zunächst nach Schweden, dann in die USA geflohen. In Russland hatte er in erster Linie eine Laufbahn als Komponist verfolgt, im Westen aber stürzte er sich aus finanzieller Not erfolgreich in eine internationale Karriere als Konzertpianist. Ihm blieb entsprechend weniger Zeit zum Komponieren, doch die Werke, die er seitdem schrieb, beweisen zunehmende Raffinesse und Originalität - so auch die Rhapsodie.

Sie entstand 1934, als Rachmaninov in der Schweiz in der Nähe des Vierwaldstättersees lebte. Das Thema stammt aus der letzten der 24 Solo-Capricen für Violine von Paganini, einer Reihe von Variationen, die so schwierig sind, dass sie zu seinem Ruf als Teufelsgeiger maßgeblich beigetragen haben. Rachmaninov verwendet das Thema als Ausgangsmaterial für eine Folge von 24 Variationen mit Introduktion und Coda, wobei er den Aufbau des Werks auf geniale Weise mit dem eines dreisätzigen Konzerts kombiniert.

Der kraftvolle, atemberaubend variierte Abschnitt von der Introduktion bis zu Variation 15 bildet den ersten Satz. Anfangs sind nur schwache Konturen hörbar; Paganinis Thema rückt in den Vordergrund mit dem Einsatz des Klaviers, das die Musik zügig in die ersten, fantastisch dahinrauschenden Variationen entführt. Das »zweite Thema« erklingt erstmals in der nachdenklicheren sechsten Variation; in der siebten führt Rachmaninov zusätzlich das gregorianische »Dies irae« ein - ein Querverweis, der beinahe signaturartig in vielen seiner Werke erscheint.

In der Variation 15 erreicht der erste Satz seinen abschließenden Höhepunkt. Es folgt der »langsame Satz«, der sich über die erwartungsvolle 16. und die nocturneartig verschlungene 17. bis hin zur 18. und berühmtesten Variation des Paganini-Themas innerhalb dieses Werks steigert und sich dort zu großem Orchesterklang emporschwingt. Mit der 19. Variation beginnt der letzte Satz, ein spritziges, wildes Scherzo-Finale von blendender Virtuosität - dennoch ist das »Dies irae« nie weit weg. Zum Schluss verflüchtigt sich die Musik, als löse sie sich in Rauch auf.

Yuja Wang ist völlig begeistert von diesem agilen und athletischen Werk. »Es ist mein Lieblingsstück von Rachmaninov für Klavier und Orchester«, erklärt sie. »Es ist ein leidenschaftliches Werk und passt gut zu jungen Leuten in meinem Alter, weil es so emotional ist. Es ist sehr intelligent geschrieben und zeigt alle Facetten Rachmaninovs; es ist extrem abwechslungsreich und farbenfroh. Ich glaube, hierin liegt sein wahres Genie: in dieser enormen Ausdrucksvielfalt, die alles auslotet, was das Klavier kann.«

Jessica Duchen

«Tout ce dont le piano est capable»

L'enregistrement de ces concertos pour piano de Rachmaninov, encouragé par Claudio Abbado, a été une merveilleuse surprise pour Yuja Wang: «J'avais déjà collaboré avec lui, mais pas pour ces concertos. Il joue désormais avec très peu de solistes, c'était donc un grand honneur - j'aurais été heureuse de jouer n'importe quelle œuvre de son choix.»

«Ce que j'aime, en fait, c'est vraiment saisir l'épanchement de l'âme slave au travers de la littérature russe, comprendre les idéaux émotionnels, et il est assez difficile d'aborder cet aspect au cours d'un concert public. Dans le Deuxième Concerto pour piano, la grande difficulté est de me projeter: l'écriture est raisonnablement transparente, mais la mélodie domine totalement, et il n'est pas aisé de percer à travers la texture pour se faire entendre. Faire ressortir les harmonies est un vrai tour de force, et les legatos sont très particuliers. Dans ce concerto, il n'est pas rare que le piano serve pratiquement d'accompagnement à l'orchestre. L'Orchestre de chambre Mahler est un ensemble avec lequel il est formidable de travailler: il y a une telle écoute, et tous les musiciens sont vraiment jeunes, à peu près de mon âge. Je crois que cet enregistrement restitue véritablement l'enthousiasme du concert public.»

La genèse du Deuxième Concerto pour piano de Rachmaninov est presque aussi légendaire que la musique elle-même. Profondément déprimé après le fiasco de sa Première Symphonie lors de sa création en 1897, le jeune compositeur passa deux ans sans se sentir capable de coucher des notes sur le papier. Sur les conseils de ses cousins, il consulta le neuropsychiatre Nikolaï Dahl, qui utilisa l'hypnose pour lui redonner confiance dans sa capacité à commencer un nouveau concerto promis à «l'excellence». Après cette thérapie, le compositeur se montra en effet prêt à se remettre au travail avec une énergie décuplée, et esquissa l'œuvre au cours de ses voyages en Crimée et en Italie en 1900; il assura lui-même la création mondiale à Moscou le 9novembre 1901. Le succès immédiat de l'œuvre ne manqua pas de faire de lui l'un des compositeurs les plus excitants de son époque.

Yuja Wang s'est considérablement inspirée de l'interprétation que donnait Rachmaninov lui-même de ce concerto, aussi contrôlée et classique que d'autres peuvent être extraverties et passionnées: «Dans les passages où l'on pourrait s'attendre à un paroxysme lyrique, sa sonorité n'est pas ample mais reste étonnamment transparente», souligne-t-elle.

Lorsque Rachmaninov en vint à composer sa Rhapsodie sur un thème de Paganini, sa célébrité était devenue universelle, mais sa vie avait changé du tout au tout. En 1917, il fuit la révolution russe avec sa femme et se rendit en Suède, avant d'émigrer aux États-Unis. Si en Russie, il s'était principalement consacré à sa vocation de compositeur, en Occident, le besoin de gagner sa vie l'entraîna dans une carrière internationale de pianiste de concert. Il n'avait bien entendu plus autant de temps pour composer, mais les œuvres de cette époque se révélèrent plus sophistiquées, plus originales, et la Rhapsodie ne fait pas exception.

Elle date de 1934, époque à laquelle Rachmaninov vivait en Suisse, près du lac des Quatre-Cantons. Le thème est emprunté au Vingt-quatrième Caprice pour violon de Paganini, une série de variations d'une telle complexité qu'elle contribua à associer Paganini au diable lui-même dans l'imaginaire du public. Rachmaninov utilisa ce thème comme point de départ d'une série de vingt-quatre variations, complétées par une introduction et une coda, et combina astucieusement cette forme avec celle d'un concerto en trois mouvements.

Le premier mouvement est la longue section, d'une variété étourdissante, qui comprend tout le début jusqu'à la Variation 15. Au départ, seul un contour très dépouillé se fait entendre; l'accent est mis sur le thème de Paganini avec l'entrée du piano, qui nous entraîne bientôt dans les ricochets fantastiques des premières variations. Le «second sujet» apparaît dans la sixième variation, d'un caractère plus méditatif, et dans la septième Rachmaninov introduit le «Dies iræ» en plain-chant - référence que l'on retrouve dans nombre de ses œuvres, presque comme une signature.

Après un climax conclusif dans la Variation 15, le «mouvement lent» débute, préparant peu à peu, au travers de l'attente de la Variation 16 et des déambulations nocturnes de la 17, la métamorphose la plus célèbre de la mélodie de Paganini dans la Variation 18, qui prend un caractère grandiose et lyrique avec l'orchestre au complet. La Variation 19 plonge dans un final en forme de scherzo plein d'esprit, jazzy, d'une virtuosité éblouissante, même si le «Dies iræ» n'est jamais loin. Puis la musique finit par s'évaporer comme en une bouffée de fumée.

Yuja Wang s'enthousiasme pour cette œuvre agile et athlétique. «De toutes les pièces pour piano et orchestre de Rachmaninov, c'est ma préférée, déclare-t-elle. C'est une œuvre incandescente - parfaite pour les jeunes gens de mon âge en raison de son caractère très émotionnel. L'écriture est extrêmement intelligente et révèle toutes les facettes de Rachmaninov. Elle est d'une telle variété, offre une telle palette de coloris . . . Je crois que c'est en cela que réside son génie, dans l'invention de ces multiples caractéristiques qui explorent tout ce dont le piano est capable.»

Jessica Duchen