BRAHMS String Quartets Emerson String


Die Streichquartette
The String Quartets
c-moll · in C minor op. 51 No. 1
a-moll · in A minor op. 51 No. 2
B-dur · in B flat major op. 67

Klavierquintett · Piano Quintet
f-moll · F minor op. 34
Leon Fleisher
Emerson String Quartet
Int. Release 02 Apr. 2007
0289 477 6458 8
CD DDD 0289 477 6458 8 GH 2
The Emersons celebrate their 30th anniversary with a complete Brahms cycle and a special guest

Lista de temas

CD 1: Brahms: String Quartets, Op.51 Nos.1&2

Johannes Brahms (1833 - 1897)
String Quartet No.1 In C Minor, Op.51 No.1



String Quartet No.2 In A Minor, Op.51 No.2

Emerson String Quartet

Tiempo total de reproducción 1:03:32

CD 2: Brahms: String Quartet, Op.67 & Piano Quintet, Op.34

Johannes Brahms (1833 - 1897)
String Quartet No.3 In B Flat, Op.67



Emerson String Quartet

Piano Quintet in F Minor, Op. 34

Emerson String Quartet, Leon Fleisher

Tiempo total de reproducción 1:18:08

This was a powerful, heroic performance on the largest scale, a musical juggernaut for which Fleisher provided the pulsing, life-affirming rhythmic underpinning.

The Emerson set competes with Hyperion's budget-priced reissue of the New Budapest Quartet's early-'90s Brahms . . . the Emerson is superior in precision, more generous in its phrasing and benefits from a cleaner recording. With Fleisher enjoying his Indian summer, the American team also produces more drama in the Piano Quintet. As a bonus, the booklet is blessed by rare photos of Brahms on holiday . . .

. . . the Emerson String Quartet still delivers a richness and precision of ensemble that marks it out as a legend in its own lifetime. In every one of the Brahms chamber works featured on this superb double disc . . . the ensemble is immaculately balanced, and the interpretations fired with maturity and authority . . . sensitivity is everywhere, a quality never absent from the three quartets. Indeed, the Emersons bring a delirious energy to the Op 67 quartet that should quash anyone¿s misheld opinion of Brahms¿s music as grey and cumbersome.

As always, the Emersons are technically extremely neat, the buttons polished, trousers creased. Yet they never stand aloof: there¿s fire and restless-ness in abundance, and intellectual fibre. Nor do they neglect the gentler, lyrical qualities in Brahms: the Romanze movement sings beautifully, as it should. The second quartet from Op 51 is a friendlier work, though the Emersons typically emphasise its energy -- tensile, tightly packed. The third quartet, Op 67, is equally satisfying . . . the New York recording is very supportive, ideally balanced, the acoustics welcoming.

. . . you¿re unlikely to find a better team of players.

Theirs is by any standards a fine reading, expertly played . . .

. . . beautifully disciplined piano playing.

Leon Fleisher acquits himself brilliantly on Brahms¿s towering Quintet. The String quartets that make up the rest of this double CD are magnificently rendered.

. . . his piano sounds like the voice of God speaking to Job . . . this is thrilling playing, and the Emerson String Quartet performs with all its mature wisdom and rich sound . . . There are few miracles these days; we should celebrate one when it happens.

Fleisher's pedigree in Brahms is outstanding and his return to the two-handed repertoire after almost 40 years of being unable to use his right hand has been extraordinary. Fleisher's playing is wonderfully authoritative -- life-enhancing on many levels.

The Emerson Quartet's big sound and vigorous temperament is perfectly suited to the composer's three string quartets, but the prize is pianist Fleisher, who joins them for the Piano Quintet Op. 34. Despite decades of health problems, he triumphs over his 1963 Juilliard Quartet recording, not just with his fingers but with his profound understanding of how much this music can mean.

Fleisher is a master, a wise old sage . . . The Quintet is soulful, with the Emerson scaling back to match Fleisher's vision of the work. But in the three quartets, a premiere recording for the Emerson of these works, the ensemble steps on the gas. The effect is beautiful Brahms with an emphasis on counterpoint and modernity, not Romantic tar. To be honest, these works are rarely cited as anyone's favorite string quartets. But you won't find more appealing reasons to listen to them, and to the evergreen Quintet, than this two-CD set that marks the 30th anniversary of the Emerson and the 20th anniversary of its recording for Deutsche Grammophon. One hopes for more CDs both from the Emerson . . . and from Fleisher joining them for chamber music . . .

Few string quartets are as . . . unerringly good . . . The key to the quartet¿s success seems to be an almost maniacal desire to keep moving both physically . . . and also interpretively. They champion both classical and contemporary repertoire, playing everthing from Beethoven and Mendelssohn to Shostakovich and Barber with uncompromising vigour. They take this freshness into the studio, where their performance reveals every phrase marking and shudder of the bow. All the Emerson hallmarks are on this CD: muscular yet precise playing, combined with easy virtuosity. There are moments of luminous beauty in playing . . . but there is no attempt to pretty up Brahms . . . What the Emerson String Quartet offers, rarely among even established quartets, is a musical openess to high drama without slop and sentiment. This is a disc to return to many times, and a fitting anniversary celebration from one of America¿s finest quartets.

The Emerson String Quartet here celebrate their 30th anniversary with a highly competitive collection of these works, beautifully recorded and expounded with great fire and complete command of their intricacies and subtleties, as well as their big moments. As a whole the performances are impressive for their warm, rich instrumental tone: close grasp of detail and especially for their vital rhythmic life, which is absolutely key to successful Brahms interpretation . . . Fleisher proves an ideal partner in the Quintet, a breathtakingly authoritative performance . . . I was especially impressed by the handling of the finale. Here, the yearning, crepuscular tension of the introduction give way to the relaxed robustness of the early stages of the Allegro only to develop into the full-scale "Sturm und Drang" of the hunted, harried coda -- every transition of mood and tempo is negotiated with utter naturalness and real conviction.

This was a reading of astonishing muscular virtuosity, of infinite variety underpinned by perfect pace. It summed up the qualities of all that had gone before: maturity, authority, assimilation . . . they were masterful, compelling performances.

This handsome set of Brahms's chamber music features the stunning Emerson Quartet . . . The Quintet is singingly, lyrically played, with Brahms's long melodies the focal point. It's a beautiful performance, with the Emerson seemingly listening to and following Fleisher. The Quartets are performed with lush tone, with the Op. 51, no. 2, sounding particularly intense, with each dynamic change pointedly underlined. Op. 51's second movement (Romanze) makes the listener wish Brahms had set a text to the music -- it is played with exquisite lyricism. The B-flat major Quartet is vibrant, with the final movement's variations, colored by the viola, so clearly played that one can hear the echoes of the Quartet's first movement. A fine pair of CDs.

These performanceS by America¿s outstanding string quartet are near-ideal examples of deep and classy musicianship, with no trace of American gloss. Fleisher excels, too, in the Piano Quintet . . .

America's most virtuosic chamber ensemble . . . their beautifully subtle blend of sounds reaps benefits all the way around. Leon Fleisher . . . makes an apt partner for this particularly elegant version of the quintet . . . The Emerson makes the formidable Brahms quartets positively endearing.

Playing with their trademark fire and rhythmic acumen, the Emersons give a wonderfully vital performance of the B flat Quartet. To the first movement's alfresco exuberance they add a touch of whooping, devil-may-care wildness, while the folksy theme of the finale has a delightful lolloping, rustic gait. If other groups have brought more Romantic warmth to the A minor, the Emersons are compelling in their powerful sweep. The finale, juxtaposing Hungarian dance and Viennese waltz, emerges as unusually fierce and cussed. The C minor Quartet is a work that can easily get clogged in its own rhetoric. Not here. In their highly strung, lucidly textured performance, the Emersons remind you that this is essentially a work of youthful passion and despair -- definitely pre-beard Brahms. For the Piano Quintet, the Emersons are joined by Leon Fleisher, happily recovered after decades when he was unable to use his right hand. From the tense, brooding opening to the finale's volcanic coda, they give a thrilling, commanding performance, rivalling Pollini and the Quartetto Italiano (Philips) and Richter and the Borodin Quartet in lyrical ardour and cumulative power, and surpassing them in revelatory clarity of detail.

. . . there is freshness to the playing alongside the experience that shows in the four players' inimitable exactness over rhythm and balance . . . for high technical quality they remain difficult to beat.

For an ensemble who have been together longer than most marriages, they still sound remarkably fresh, vigorous and pleased with life. Technical finesse has always been a given with this group, and as ever their playing has a sureness and ease that leaves most ensembles behind. Their reading of the ebullient Third Quartet is particularly fine, with the leader imbuing the ravishing second-movement melody with teasing little portamenti. And in the finale, lyricism is combined with an infectious élan. What comes across most strongly in these performances is the very different nature of each quartet. The urgency of the first belies its long gestation. Textures are kept crisp and even the densest passages never become clogged . . . [Piano Quintet]: Once again there is much to impress here, from the slow and sensitive piano introduction to the precision of the string playing in the third movement.

This is a special release in many ways . . . it partners what is arguably the preeminent string quartet ensemble on the world stage today with pianist Leon Fleisher . . . Everything about this new release . . . promises to make it legendary in its own time . . . the Emerson incises with such scalpel-like precision that every accent, every rest, and every staccato is heard without a drop of blood spilled between them . . . the Emerson's interpretive ability to tug at the heart-strings . . . to call forth the Furies in the many passages of doomsday drama . . . or to communicate the awful loneliness and heartache that come to the surface in so much of Brahms's music . . . the Emersons now supplant them as my top choice and recommendation . . . The Emerson, Leon Fleisher, and DG change all of that, and in so doing prove wrong my theory of impossibility. You will hear this passage as you've never heard it before, exactly as Brahms wrote it . . . Fleisher seems to have a special affinity for Brahms, and partnering him with the Emerson was an inspired decision. For sheer executant brilliance, interpretive insight, and fantastic recording, this set needs no aging to be inducted into the Hall of Fame.

DG presents the foremost American string quartet currently active, joined in the Quintet by one of the great Brahms pianists going back 50 years or more, in his miraculous return following years of adversity; these, the Emerson Quartet's first recordings of these chamber masterpieces, are taut and energetic, but at the same time both uncannily accurate . . . and expressive. The performance of the Quintet is magisterial . . . this set is sure to become a classic.

. . . it makes my Want List because it offers the best presentations in my memory of the three string quartets . . . The result is crystal clear playing, with all of the inner-part writing discernable. The same can be said for the other two quartets . . . The Piano Quintet is well performed . . .

. . . you will find no argument here regarding the achievement of the Emersons in playing these pieces both with unparalleled accuracy and with a perfect blend of passion and expressiveness.

The Emersons bring intelligence and passion to Brahms's three Quartets. Leon Fleisher joins for a coruscating Piano Quintet.

Einen Mentor älterer Bauart haben auch die fantastischen Vier vom Emerson Quartet hinzugezogen, um ihr 30-jähriges Bestehen und ihr 20-jähriges Aufnahme-Jubiläum bei der Deutschen Grammophon zu feiern. Zunächst spielen sie auf ihrer neuesten Doppel-CD die drei Quartette von Brahms ein . . . mit aufgeraut lebendigem Duktus. Zum Klavierquintett gesellt sich dann der Doyen Leon Fleisher hinzu . . . als Gipfeltreffen der glamourösen Art geht es eben auch.

. . . diese Aufnahme . . . ist perfekt . . . Es ist keine Neuigkeit, dass es am Zusammenspiel der vier Emersons . . . nichts auszusetzen gibt: ein klarer, meist kerniger Ton, rhythmische Schärfe, eine wunderbare Balance der Stimmen, eine jederzeit ungetrübte Transparenz, nie ein impressionistischer Schleier, der um des Dekorativen willen über die Partituren gelegt würde.

Ein Schmankerl . . .

. . . diese Aufnahme. Sie ist perfekt . . . ein klarer, meist kerniger Ton, rhythmische Schärfe, eine wunderbare Balance der Stimmen, eine jederzeit ungetrübte Transparenz, nie ein impressionistischer Schleier, der um des Dekorativen willen über die Partituren gelegt würde . . . Dass die Emersons, vor allem in den langsamen Sätzen, sich nie der Gefühlsduselei hingeben, verraten schon die vergleichsweise zügigen Tempi.

Fleisher agiert sehr bestimmt, setzt Akzente dort, wo sie erforderlich sind, findet sich aber immer wieder, gleichsam integrativ, mit den anderen zusammen. Die Souveränität, mit der die Emersons die kompliziertesten thematischen Konstruktionen es ersten Satzes erhellend vortragen, ihre klangliche Präsenz und das geschmeidige Reagieren aufeinander bieten dem Pianisten ein ideales Forum, sich in dieses Quartett-"Gespräch" -- intelligenter Leute, wie Goethe sagte -- einzuschalten . . . auch in den drei Aufnahmen der Brahms-Quartette überzeugt die Ausgewogenheit aller Ausdruckselemente. Die häufigen Taktwechsel im ersten Satz des letzten Streichquartetts B-Dur op. 67 werden mit einer fast schwebenden Leichtigkeit vorgetragen, im Andante tritt das Liedhafte empfindsam hervor. Und im Allegretto demonstriert Dutton, was für ein brillanter Bratscher er ist: Ein kraftvoller, farbreicher Ton verbindet sich mit hoher Musikalität. Den abschließenden Variationensatz kann man sich thematisch kaum stringenter denken, dabei sehr gelöst gespielt. Im a-Moll-Quartett überzeugen die reichen Kontraste, die die Emerson-Musiker plastisch herausmodellieren. Im c-Moll-Quartett werden die knappen Konturen des Werkes mit einer atemversetzenden Konzentration nachgezogen. Man kann diese Brahms-Huldigung des Emerson-Quartetts, nicht zuletzt wegen der Mitwirkung Fleishers, durchaus als ein Ereignis feiern.

30 Jahre spielt das Emerson String Quartet schon zusammen -- und ist immer noch für Überraschungen gut. Seine Gesamtaufnahme der Brahmsquartette offenbart ganz individuelle Momente, wenn etwa Bratschist Lawrence Dutton seine zahlreichen Soli mit dunklem Ton akzentuiert oder das Ensemble in der Stretta des Finales aus op. 51 Nr. 2 jede Schwerkraft hinter sich lässt. Auch der Wechsel des Primarius sorgt für Abwechslung. Eugene Drucker zeichnet mit seinem genau umrissenen, scharfen Violinton präzise Linien, Philip Setzer dagegen setzt bei den beiden letzten Quartetten ganz auf warme Kantabilität. Und mit dem angenehm zurückhaltend agierenden Pianisten Leon Fleisher kommen beim Klavierquintett in f-Moll op. 34 noch weitere Farben hinzu.

Bestechend ist das ausgeglichene, körperhafte Spiel des Quartetts, das sich weder durch romantischen Überschwang noch durch die schiere Fülle an musikalischen Gedanken aus dem Lot bringen lässt. Trotz dem dichten Tonsatz gibt es so gut wie keine klanglichen Härten. Die vier Amerikaner zeigen, wie viel emotionale Wärme und lichte Farbigkeit in Brahms' Kammermusik steckt . . . Die Grundstimmung ist aufgeräumt und fast abgeklärt heiter . . . Ein weiteres Glanzlicht der Aufnahme ist das Zusammentreffen des Emerson-Quartetts mit . . . Leon Fleisher in Brahms' Klavierquintett in f-Moll. Statt der häufig anzutreffenden Übermacht des Klaviers bietet die Einspielung eine mustergültige Balance und ein in den Details fein ausgehörtes, partnerschaftliches Musizieren.

Toutes leurs qualités y font . . . merveille: clarté du discours, sonorité chatoyante, ensemble homogène, jeu polyphonique irréprochable, etc. Le lyrisme y est bien plus naturellement conduite, grâce à un premier violon et un violoncelle plus prégnants que dans les deux autres quatuors. Les quatre compères semblent enfin prendre plaisir à jouer Brahms, et nous en prenons enfin à les écouter . . . la force tellurique qui se dégage de l'ensemble est impressionnante . . .

. . . le discours a considérablement gagné en rondeur, en lyrisme, en liberté, en liberté, en matière. Des courbes plus généreuses et des sonorités plus timbrées lui confèrent une plénitude exceptionnelle. Chaque instrument a su garder sa propre identité, donnant au propos une profondeur à laquelle seuls les plus grands peuvent prétendre. Au-delà, la fusion des timbres et des vibratos, la verticalité exemplaire des archets et la palette des couleurs atteignent un suprême niveau d'excellence. La verve des attaques (finale de l'Opus 51 no 1, Vivace de l'Opus 67), la dynamique des nuances ("Quasi minuetto" de l'Opus 51 no 2) tout comme la souplesse avec laquelle les Emerson habitent les tempos ne méritent que des éloges. Ils rendent ce mélange de tendresse et de force propre à la musique de Brahms avec une élégance infinie. Chacun de leurs élans vous entraîne irrésistiblement tant il est conduit avec cohérence (finale de l'Opus 51 no2), tandis que les moments de rêve atteignent ici une sensualité vocale (Andante de l'Opus 67).

. . . un approccio nuovo e fresco alla musica da camera di Brahms.

    30/20 Celebration

The Emerson String Quartet marks a dual milestone - 30 years of artistry,20 years with DG - with an all-Brahms disc featuring Leon Fleisher

The Emerson String Quartet, “probably the most celebrated chamber ensemble on the planet" (The New York Sun), kicked off 2007 with its eighth Grammy Award, this time in the category of “Best Chamber Music Performance" for a recent disc of works by Sibelius, Nielsen, and Grieg. The Grammy honour is just one in a lengthy list of recording prizes for the quartet, whose albums span repertoire from Bach to Bartók to Shostakovich, all exclusively documented by Deutsche Grammophon over the past two decades.

What better way, then, for the Emerson String Quartet to celebrate 30 years as an ensemble and 20 years with DG than with an ambitious new addition to their recording legacy: an all-Brahms, 2-CD anthology of the complete string quartets, plus the composer's Piano Quintet in F minor, op. 34. For the final composition, the Emerson is joined by the legendary pianist Leon Fleisher, a towering presence in the field of German Romantic repertoire, both as a performer and conductor. As those close to classical music know, the virtuosic concert artist lost the use of his right hand at the pinnacle of his performance career in 1964 and did not regain the ability to play with both hands until 2004.

For this and innumerable other reasons, it is a gift to hear these musicians together for the first time on disc. Brahms's Piano Quintet, premiered in 1866, was originally written for two cellos before being recast as a two-piano sonata and, finally, a piano quintet. The final version of this piece puts the piano - the instrument on which the composer himself excelled as a performer - in the spotlight, leading the other instruments in a spirited, adventurous dialogue. What emerges is a highly original work in the tradition of Beethoven and Schubert; it is Brahms's only piano quintet and arguably the finest composition of its kind.

The rich, complex texture of all three string quartets lives up to Robert Schumann's early characterization of Brahms's chamber music as “symphonies in disguise." (It is in this same article, published under the title “New Paths" in the Neue Zeitschrift für Musik in 1853, that Schumann deemed the young Brahms “one of the elect.") The string quartets also bear the distinction of having survived Brahms's ruthless selection process, with the self-critical composer often destroying music of which he did not approve. The first two quartets were published as op. 51 in 1873, and Brahms completed the third and final quartet in 1876.

It is an elite pairing to say the least, with today's reigning chamber ensemble performing one of the 19th century's most important bodies of quartet literature. This is the first time that the Emerson, at the summit of its interpretive power after three decades of collaboration, is bringing its recording expertise to this complete Brahms cycle. The quartet's live performances of Brahms's chamber music have already revealed its skill in this demanding domain: “Especially in the Brahms, the players seemed hypersensitive to one another, poised and ready to fling themselves wherever the music might take them" (Chicago Sun-Times).

While the members cite the recording process as a productive, unifying exercise and an invaluable opportunity to hone their performance skills (“If it were up to me," cellist David Finckel has noted, “we would record once a month"), the players' reputation as world-class musicians is predominantly founded on nearly 100 concerts a year. In 2007, an extensive European tour will include performances in London, Vienna, Prague, and Paris, along with complete Beethoven cycles in Valencia and Badenweiler and a return to the Salzburg Festival in August.

In addition to the Brahms disc, the quartet commemorates its anniversary season with an eight-concert Perspectives series at Carnegie Hall entitled “Beethoven in Context". The May-June performances will juxtapose Beethoven's quartet repertoire with notable compositions spanning three centuries, as well as feature the world premiere of a new work by Kaija Saariaho, who was commissioned by Carnegie Hall to compose a quartet for the Emerson for their 30th anniversary year.

Founded in 1976 and named in honour of the American poet-philosopher Ralph Waldo Emerson, the quartet has forged a reputation as today's leading chamber ensemble: “Bit by bit, the Emerson has staked its claim to being the one indispensable quartet in a world that is constantly creating more, excellent ensembles," noted Newsday, while a New York Times critic reported that “[t]he Emerson played with a humanity and a skill that I could not begin to explain."

Yet the Emerson, far from resting on its laurels despite all the success, continues to push the envelope with unique performance practice (all but the cellist play standing up at every concert), ever-expanding teaching responsibilities (the ensemble is the quartet-in-residence of Stony Brook University), and an eye to the future with numerous benefit concerts (causes range from the fight against world hunger and children's diseases to nuclear disarmament). With these achievements both on and off the concert stage, the Emerson String Quartet emerges as an ensemble worth celebrating not only for the length of its artistry, but also its depth and dynamism.

Alexandra Day


    Jubiläum 30/20

Das Emerson String Quartet feiert sein Doppeljubiläum - 30 Jahre als Ensemble, 20 Jahre bei DG - mit einem Brahms-Album unter Mitwirkung von Leon Fleisher

Das Emerson String Quartet, »wohl das angesehenste Kammermusik-Ensemble der Welt« (The New York Sun) startete mit seinem achten Grammy in das Jahr 2007, diesmal in der Sparte »Beste Kammermusik-Aufführung« für eine unlängst erschienene CD mit Werken von Sibelius, Nielsen und Grieg. Dieser Grammy ist nur eine der vielen Auszeichnungen des Quartetts für seine Aufnahmen, die ein Repertoire von Bach bis Bartók und Schostakowitsch umspannen und in den letzten beiden Jahrzehnten alle bei Deutsche Grammophon erschienen.

Wie könnte das Emerson String Quartet also seine 30 Jahre als Ensemble und 20 Jahre als DG-Exklusivkünstler besser feiern als mit einem anspruchsvollen Neuzugang in ihrer Diskographie: 2 CDs mit sämtlichen Streichquartetten und dem Klavierquintett f-moll op. 34 von Brahms. Für das Quintett gesellt sich der legendäre Pianist Leon Fleisher zum Ensemble, als Solist und Dirigent ein überragender Spezialist für die deutsche Musik der Romantik. Vielen Klassikliebhabern ist sicher bekannt, dass der virtuose Konzertpianist auf dem Höhepunkt seiner Karriere 1964 den Gebrauch seiner rechten Hand einbüßte und erst seit 2004 wieder mit beiden Händen spielen kann.

Daher und aus unzähligen anderen Gründen ist es wie ein Geschenk, diese Musiker erstmals zusammen auf CD zu hören. Brahms' 1866 uraufgeführtes Klavierquintett wurde ursprünglich als Streichquintett mit zwei Cellos geschrieben und dann zur Sonate für zwei Klaviere umgearbeitet, bevor es seine endgültige Gestalt fand. In dieser letzten Version steht das Klavier - das Instrument, auf dem der Komponist selbst als Interpret glänzte - im Mittelpunkt und dominiert die anderen Instrumente in einem geistreichen, kühnen Dialog. Das Ergebnis ist ein höchst eigenständiges Werk in der Tradition Beethovens und Schuberts. Es ist Brahms' einziges Klavierquintett und zweifellos die schönste Komposition in dieser Gattung überhaupt.

Die vielfältige, komplexe Struktur der drei Streichquartette entspricht ganz Robert Schumanns Charakterisierung der Brahms'schen Kammermusik als »verschleierte Sinfonien« (in demselben, unter der Überschrift »Neue Bahnen« 1853 in der Neuen Zeitschrift für Musik erschienenen Aufsatz sagte Schumann über den jungen Brahms »das ist ein Berufener«). Diese Streichquartette haben den erbarmungslosen Auswahlprozess des äußerst selbstkritischen Komponisten überstanden, der häufig Werke vernichtete, mit denen er nicht zufrieden war. Die beiden ersten Quartette erschienen 1873 als Opus 51, das dritte und letzte Quartett vollendete Brahms 1876.

Es ist zusozusagen eine Begegnung auf höchster Ebene, wenn das führende Kammermusik-Ensemble der Gegenwart einen der wichtigsten Quartett-Zyklen des 19. Jahrhunderts aufführt. Nach drei Jahrzehnten gemeinsamer Arbeit auf dem Höhepunkt seiner künstlerischen Kraft, bringt das Emerson String Quartet jetzt seine ganze Erfahrung in seine erste Gesamtaufnahme von Brahms' Streichquartetten ein. Mit Live-Aufführungen von Brahms' Kammermusik hat das Ensemble bereits seine Kompetenz auf diesem anspruchsvollen Gebiet bewiesen: »Besonders in dem Brahms reagierten die Spieler mit größter Sensibilität aufeinander, hellwach und bereit, sich ganz von der Musik tragen zu lassen« (Chicago Sun-Times).

Die Musiker schildern die Aufnahmesitzungen als eine produktive, den Zusammenhalt fördernde Erfahrung und zugleich als unschätzbare Möglichkeit, ihre interpretatorischen Fähigkeiten zu schulen (»Wenn es nach mir ginge, würden wir jeden Monat eine Aufnahme machen«, erklärte der Cellist David Finckel einmal); ihr Ansehen als Spitzenensemble basiert jedoch in erster Linie auf den fast 100 Konzerten im Jahr. Auf einer ausgedehnten Europatournee gastieren sie 2007 u.a. in London, Wien, Prag und Paris, hinzu kommen komplette Beethoven-Zyklen in Valencia und Badenweiler und im August sind sie wieder bei den Salzburger Festspielen zu hören.

Neben dem Brahms-Album feiert das Quartett seine Jubiläums-Saison mit einer achtteiligen Konzertreihe unter dem Titel »Beethoven in Context«, die im Rahmen der Perspectives-Serie der Carnegie Hall im Mai/Juni stattfindet. Die Aufführungen stellen Beethovens Quartettschaffen bedeutenden Kompositionen aus drei Jahrhunderten gegenüber. Ein Höhepunkt wird dabei die Uraufführung eines neuen Werks von Kaija Saariaho sein, die von der Carnegie Hall beauftragt wurde, anlässlich des 30. Geburtstags des Ensembles ein Quartett für die Emersons zu komponieren.

Das 1976 gegründete und nach dem amerikanischen Dichter und Philosophen Ralph Waldo Emerson benannte Streichquartett hat sich im Laufe der Zeit Anerkennung als führendes Kammermusik-Ensemble der Gegenwart erworben: »Stück für Stück hat das Emerson String Quartet seinen Anspruch untermauert, das eine unersetzliche Quartett in einer Welt zu sein, die ständig neue hervorragende Ensembles hervorbringt«, hieß es in Newsday; der Kritiker der New York Times stellte fest: »Die Emersons spielten mit einer Menschlichkeit und einem Können, die sich jeder Analyse entziehen.«

Trotz aller Erfolge weit entfernt davon, sich auf seinen Lorbeeren auszuruhen, bleibt das Ensemble auch weiterhin seinem Pioniergeist verpflichet: mit einer einzigartigen Aufführungspraxis (bei den Konzerten spielen außer dem Cellisten alle Mitglieder im Stehen), zunehmender pädagogischer Arbeit (das Ensemble ist Quartet-in-Residence der Stony Brook University) und ihrem Engagement für die Zukunft durch zahlreiche Wohltätigkeitskonzerte (beispielsweise im Kampf gegen den Hunger in der Welt, gegen Kindersterblichkeit oder für nukleare Abrüstung). Angesichts dieser Leistungen innerhalb und außerhalb des Konzertsaals feiern wir das Ensemble verdientermaßen für sein langjähriges künstlerisches Schaffen, aber auch für seine gedankliche Tiefe und seine Vitalität.

Alexandra Day

    Célébration 30/20

Le Quatuor Emerson fête un double anniversaire - trente ans d'existence, vingt ans chez DG - avec un disque Brahms en compagnie de Leon Fleisher

Le Quatuor Emerson, «sans doute l'ensemble de chambre le plus célèbre au monde» (The New York Sun), a commencé 2007 avec son huitième prix Grammy, cette fois dans la catégorie «meilleure interprétation de musique de chambre», pour un disque récent d'œuvres de Sibelius, Nielsen et Grieg. Le Grammy n'est que l'un d'une longue liste de prix qui ont récompensé les enregistrements du quatuor, dont les albums couvrent un répertoire qui s'étend de Bach à Chostakovitch en passant par Bartók, tous publiés en exclusivité par Deutsche Grammophon au cours des deux décennies passées.

Quel meilleur moyen, donc, pour le Quatuor Emerson de fêter ses trente années d'existence et ses vingt années avec DG qu'une ambitieuse addition à son patrimoine discographique: une intégrale des quatuors à cordes Brahms en deux CD, complétée par le Quintette avec piano en fa mineur, op. 34, du compositeur? Pour cette dernière œuvre, les Emerson sont rejoints par le légendaire pianiste Leon Fleisher, figure de référence dans le domaine du répertoire romantique allemand, aussi bien comme instrumentiste que comme chef. Ainsi que le savent les amateurs de musique classique, ce concertiste virtuose perdit l'usage de sa main droite au sommet de sa carrière d'interprète en 1964 et ne retrouva la faculté de jouer avec les deux mains qu'en 2004.

Pour cette raison et bien d'autres, c'est un cadeau d'entendre ces musiciens ensemble pour la première fois sur ce disque. Le Quintette avec piano de Brahms, créé en 1866, vit le jour sous forme de quintette à deux violoncelles avant d'être refondu en sonate pour deux pianos puis, finalement, en quintette avec piano. La version définitive de cette œuvre met le piano - l'instrument sur lequel le compositeur lui-même excellait - sous les feux de la rampe, emmenant les autres instruments dans un dialogue aventureux, plein d'entrain. Il en émerge une œuvre hautement originale dans la tradition de Beethoven et de Schubert; c'est le seul quintette avec piano de Brahms, et sans doute la meilleure composition de ce genre.

La texture riche et complexe des trois quatuors à cordes donne raison à Robert Schumann, qui vit très tôt dans la musique de chambre de Brahms des «symphonies déguisées». (C'est dans ce même article, publié sous le titre «Voies nouvelles» dans la Neue Zeitschrift für Musik en 1853, que Schumann considéra le jeune Brahms comme «l'un des élus».) Les quatuors à cordes se distinguent également en ce qu'ils ont survécu au processus de sélection impitoyable de Brahms - le compositeur, très autocritique, détruisait souvent la musique qu'il n'approuvait pas. Les deux premiers quatuors furent publiés sous le numéro d'op. 51 en 1873, et Brahms acheva le troisième et dernier quatuor en 1876.

C'est un mariage exceptionnel, pour dire le moins, que d'entendre la plus grande formation de chambre actuelle jouer l'un des ensembles de quatuors les plus importants du XIXesiècle. Car c'est la première fois que les Emerson, au sommet de leurs facultés d'interprètes après trente ans de collaboration, mettent leurs compétences discographiques au service de cette intégrale Brahms. Les concerts du quatuor jouant la musique de chambre de Brahms ont déjà révélé ses talents dans ce domaine exigeant: «Surtout dans Brahms, les musiciens semblaient hypersensibles l'un à l'autre, assurés, et prêts à partir où que la musique puisse les emmener» (Chicago Sun-Times).

Si les membres considèrent le processus d'enregistrement comme un exercice productif, unificateur et une occasion inestimable de perfectionner leurs talents d'interprètes («Si cela ne dépendait que de moi, dit le violoncelliste David Finckel, nous enregistrerions une fois par mois»), la réputation des interprètes en tant que musiciens de rang international repose essentiellement sur leurs près de cent concerts par an. En 2007, une importante tournée européenne comprendra des concerts à Londres, Vienne, Prague et Paris, ainsi que des intégrales Beethoven à Valence et à Badenweiler et un retour au Festival de Salzbourg en août.

Outre le disque Brahms, le quatuor commémore sa saison anniversaire avec huit concerts dans la série Perspectives à Carnegie Hall, intitulés «Beethoven en contexte». Ces concerts de mai-juin juxtaposeront des quatuors de Beethoven à des compositions remarquables couvrant trois siècles, et comprendront aussi la création mondiale d'une œuvre nouvelle de Kaija Saariaho, à qui Carnegie Hall a commandé un quatuor pour le trentième anniversaire des Emerson.

Fondé en 1976 et portant le nom du poète-philosophe américain Ralph Waldo Emerson, le quatuor est considéré comme le plus grand ensemble de chambre actuel: «Petit à petit, les Emerson peuvent prétendre être un quatuor indispensable dans un monde qui voit constamment naître de nouvelles formations excellentes», écrit Newsday, tandis qu'un critique du New York Times rapporte que «les Emerson ont joué avec une humanité et un talent que je ne pourrais commencer à expliquer».

Pourtant, les Emerson, loin de se reposer sur leurs lauriers, malgré tous les succès, continuent leur chemin, avec un style de jeu unique (tous sauf le violoncelliste jouent debout à tous les concerts), des responsabilités pédagogiques sans cesse croissantes (l'ensemble est le quatuor en résidence de Stony Brook University), et un œil sur l'avenir, avec de nombreux concerts de bienfaisance (les causes qu'ils défendent vont de la lutte contre la faim dans le monde aux maladies infantiles, en passant par le désarmement nucléaire). Avec ses réalisations en concert et ailleurs, le Quatuor Emerson émerge comme une formation qui mérite d'être fêtée non seulement pour la durée de son engagement artistique, mais aussi sa profondeur et son dynamisme.

2/2007Alexandra Day