BACH The Art of Fugue / Aimard 4777345

French pianist Pierre-Laurent Aimard has been something of a Trojan horse here: He appeared years back as a perfectly well-mannered soloist in a Philadelphia Orchestra performance of Falla's pretty, lightweight Nights in the Gardens of Spain. He returned Tuesday for a recital debut in the most conceptually daring program I've encountered in these parts. Has anyone ever played arch-modernist Elliott Carter for an encore? Aimard did, Caténaires to be specific . . . Normally, the modern guys would be positioned on the first half to keep Bach lovers from departing at intermission. Not here. And the defection rate in this Philadelphia Chamber Music Society audience was almost nil, in one of the most important concerts of the season . . . he played Schumann as if searching for hidden tone rows. Perverse but fascinating. Tone rows were less elusive in his Tuesday readings of Schoenberg's Five Pieces for Piano (Op. 23), which had great clarity but, less expected, a playfulness in the composer's peripheral digressions, which Aimard colored in ways that ensured you wouldn't miss them. Carter was also represented by Two Diversions, both played with the comprehension that marked his Messiaen . . . It's possible The Art of the Fugue isn't music so much as a state of mind for those able to just read it on the page. This is music that seems not to refer to anything outside itself -- not literature, not life -- but is an act of creative imagination that's as pure as art can be. And for those who want to hear what lies beyond the 11th "Contrapunctus," there's Aimard's new Deutsche Grammophon recording of the whole thing.

The French pianist Pierre-Laurent Aimard is now indisputably a man for all seasons.
Known decades ago as a contemporary music specialist, Aimard's current repertoire has no respect for time periods; his recital program Thursday night at Carnegie Hall journeyed from Bach to Beethoven to Schoenberg to Elliott Carter and back again . . . in the first half of his Thursday recital, Aimard, who recently recorded the work for Deutsche Grammophon, delivered a gripping performance of the first 11 Contrapunctus, proving his assertion that the work, once taken as "the height of abstraction", is in reality "incredibly vital and made for playing." At least by Aimard, who imbued each fugue he played with its own personality, meticulously tracked the fugal subject and lines of melody and established a pulse that could be felt no matter how blazing or crawling the tempo. Indeed, in finding warmth in a chromatic descending line (Contrapunctus VIII), half-pedaling to gently ease a phrase's decay (III), or clinging to an agonizing denouement (XI), Aimard located in these presumably wonky studies a rich humanity, one achieved through precision and intelligence, but also through passion -- not just a passion for Bach's ideals of symmetry and form but for representing, in a fearless and unrestrained fashion, his musical ideas as transparently as possible. Aimard's dedication to the illumination of this music allowed us to see that, when witnessing his myriad musical qualities in action, the most striking is remarkable for its absence: the stamp of the pianist himself. Following intermission, Aimard returned with Schoenberg's Five Piano Pieces, Op. 23, as a second-half appetizer, recontextualizing the Bach fugues. If Aimard's Schoenberg remained bewildering, it was at least touched with whimsy and a wink.

. . . Mr. Aimard¿s producers at Deutsche Grammophon were smart to trust the instincts of this intellectually probing artist. Improbably, on the day of its release, March 11, his "Art of Fugue" recording went to the top of the classical music charts of both Billboard and iTunes. It was featured on the iTunes home page, along with Snoop Dogg and U2. What better proof that the availability of classical music on the Internet is attracting curious new listeners? On Thursday night Mr. Aimard opened his Carnegie Hall recital with the first 11 pieces from "The Art of Fugue" . . . After intermission Mr. Aimard played two formidable works that also explore polyphonic technique: Schoenberg¿s Five Pieces (Op. 23) and Beethoven¿s late-period Sonata No. 31 in A flat. In yet another encouraging sign for classical music, this brainy program attracted a large, attentive and enthusiastic audience . . . while projecting the pungently atonal language of the music, Mr. Aimard also conveyed its rich textures and colorings.

Nothing feels portentous, nor are successive entries of the fugue subject overemphasized . . . If you like Bach on the piano and want to get to know the work better, Aimard's recording is a strong contender. If you already know it in other instrumental dispositions, this will give you some new food for thought.

No contrapuntal density defeats his forensic brain or articulate fingers . . . it¿s an ¿Art of Fugue¿ to respect . . .

. . . it is a fascinating choice in light of how Aimard's career has been so deeply rooted in music of the 20th century . . . As Aimard moves powerfully through the labyrinth of Bach's thought, and the possibilities of the fugue heard through a lens looking back 250 years in time, it is as if he were projecting the music onto the large dome-shaped projection screen of a musical planetarium, on which the musical equivalents of stars, planets and other celestial objects are being made to appear and move realistically to simulate the complex motions of musical fugues. There are moments of extraordinary tenderness that take your breath away. There are moments when all motion seems to stand still. There is never anything that is routine, nothing that makes you wonder whether you've heard this before . . . I couldn't tear myself away until I had heard every note.

Given his well-tried combination of penetrating intelligence, scrupulous musicianship and a technique capable of meeting any challenge with unruffled aplomb, it should come as not surprise that Aimard's "Art of Fugue" is a masterly achievement. The polyphony, no matter how complex, is unfailingly clear throughout, the tone beautifully modulated at every level, and the fugues are deftly characterised in such a way that one feels a kind of continuity, as in a suite . . . Alternately grave, dancing, processing, lamenting, playful, declamatory and intimate, the playing leaves the listener in no doubt that this is deeply expressive, not merely cerebral music . . . this is simply superb.

Once again Pierre-Laurent Aimard demonstrates that he is not only one of the most technically gifted pianists around today, he is also one of the most intelligent. Musical intellect shines through every bar in this account of "The Art of Fugue", as Aimard eschews any sense of wallowing for a speedy, alert traversal of the score. It sounds so natural that it is something of a surprise at the end to realise how affecting it all is . . . This is Bach-playing to listen to every day, fresh, spry and well modulated . . . Perhaps no pianist since Charles Rosen has so persuasively demonstrated that this contrapuntal encyclopedia is to be heard as well as read.

The day it was released this month, Pierre-Laurent Aimard's recording of Bach's "Art of the Fugue" was the top-selling classical recording on iTunes. A week later, it debuted at No. 1 on Billboard's classical chart. The CD -- sublime performances of fathomless fugues from Bach's last days on Earth -- is exactly where it belongs.

In his first Bach recording, the superb French pianist Pierre-Laurent Aimard demonstrates the same intelligent musicianship that has made him a respected performer of contemporary music. His powerful rendition of Bach's soulful "Art of Fugue", both fiery and introspective, illuminates the richness of the counterpoint with potent clarity.

Wenn der französische Pianist Pierre-Laurent Aimard das Podium des Münchner Herkulessaals betritt, schwebt im Raum die Ahnung, gleich werde ein Testament eröffnet . . . Sein Spiel ist ein behutsames Tasten, als klopfe der Pianist leise an eine Tür und warte, dass Bach ihn hereinbitte . . . Aimards Bach ist scheu, ruhevoll, kontemplativ. Die Kunst der Fuge erklingt wie unter Kerzenschein. Der Franzose fragt mehr, als dass er zu wissen vorgibt. Aimard imaginiert für seine Interpretation -- mit zartem, doch ausgiebigem Pedalgebrauch, der uns in eine französische Kathedrale zu entführen scheint -- einen romantischen Geist, der seit Bachs Tod wie ein samtener Mantel über der Kunst der Fuge liegt . . . Aimard [spielt] erwärmend, liebend, dienend und stellenweise aufregend schön . . . Er gibt sich keinem Effekt hin. Im Sinne Bachs betreibt er vorbildlich leisen, musikalischen Denksport, und fürwahr: Der Canon per Augmentationem in Contrario Motu tönt so weltabwesend ab, als löse der Interpret, das Publikum ignorierend, ein kompliziertes Sudoku.

. . . eine Interpretation, die 'Transparenz und absolute technische Beherrschung mit fast meditativer Versenkung verbindet. Aimard spielt mit einer Disziplin, die nicht aus äußerem Drill, sondern aus innerer Freiheit erwächst. Klavieristische Farbwerte setzt er dabei eher gedämpft ein und nimmt auf diese Weise das moderne Instrument ein Stück zu seinem Ursprung zurück. Umso mehr Präsenz gewinnt die organische, absolut schlüssige Entfaltung der Bewegungszüge Bachs.

Pierre-Laurent Aimard entschied sich auf seiner Debüt-CD für die Deutsche Grammophon für den modernen Flügel und hat damit eine exemplarische Einspielung vorgelegt. Kein trockenes Lehrwerk ist da zu hören, sondern eine aufregende Sammlung kontrapunktischer Meisterwerke, deren jedes eine Welt für sich bedeutet -- mit je eigenem Charakter, eigener Farbe und eigenem Duktus. Eine Meisterleistung!

Bekannt geworden als der konkurrenzlos beste, weil manuell sauberste, rhythmisch präziseste, klanglich transparenteste und poetisch luzideste Interpret der Etüden von György Ligeti, mag man Aimard mit Bachs kontrapunktischem Kunstbuch zunächst nicht verbinden. Man werfe jedoch nur einen Blick in die Noten und versuche sich an diesen Fugen die Finger zu verknoten, dann wird man sehen, dass es sich um abenteuerlich virtuose Musik an der Grenze des Darstellbaren handelt. ... was dem Pianisten hier an geistiger Durchdringung rhythmischer Strukturen abverlangt wird, steht den aberwitzigen Verschachtelungen der Ligeti-Etüden kaum nach. In der spielerischen Bewältigung solcher Schwierigkeiten ruft Aimards Aufnahme Suchterscheinungen hervor ... Aimard ist kein ausgesprochener Expressivo-Spieler, aber gerade das lässt ja den der Musik innewohnenden Ausdruck erst so rein hervortreten. Er entsteht aus der Dynamik, mit der Aimard die Stimmen zusammenfügt . . . Aimards Zugriff [ist] kein abstrakter. Er trifft überaus prägnante, teilweise auch streitbare Entscheidungen über Grundaffekte . . . So entsteht unter Aimards Händen eine Erzählung von abenteuerlicher Versunkenheit in Klang und Mensch, die Geschichte eines Themas, seiner Drehungen, Stauchungen, Verschattungen -- bis es in der letzten, unvollendeten Fuge mit dem B-A-C-H-Thema verschwunden ist. Aimards Vortrag ist, wie den größten Geschichten nur angemessen, klar und unsentimental.

Die Beschäftigung mit der Vergangenheit schärft bekanntlich den Blick für die Gegenwart. Beim französischen Pianisten Pierre-Laurent Aimard lässt sich dagegen sagen, dass ihn die Auseinandersetzung mit der Musik der Gegenwart für vergangene Epochen sensibilisiert hat. Sein analytischer Ansatz, geschult an Komponisten des 20. Jahrhunderts wie Olivier Messiaen oder György Ligeti entschlackt auf seiner Debütaufnahme für die Deutsche Grammophon Bachs "Kunst der Fuge" von jeglicher pianistischer Romantik . . . Vom ersten Ton an macht Aimard vor allem eines deutlich: den Notentext. Wer wissen will, was Mehrstimmigkeit auf dem Klavier sein kann, wird reich beschenkt. Trotz seiner nüchternen Spielweise in mittlerem Tempo arbeitet er lyrische wie expressive Nuancen souverän heraus und schlägt Bögen, die den Hörer wie in einer Kathedrale umherführen.

. . . hier stellt sich ein Interpret dem letztlich unerklärlichen Werkcorpus auf der Basis der Forschungen von Christian Wolff. Aimards Spiel lässt sich Zeit für Strukturen, die immer pianistisch gedeutet werden. Und dabei entsteht beim Hörer ein Bewusstsein für die Einsamkeit, die dieses Werk umgibt, eine Einsamkeit in der Höhe des Gipfels. So problematisch alpine Vergleiche sein mögen, um Musik zu beschreiben -- hier gilt es schon! . . . Noch eine Aufnahme? Nein: diese!

. . . von enormer Klarheit und Transparenz . . .

. . . une reéalisation exemplaire, couronnée d'un "Diapason d'or".

. . . une interprétation qui fait événement. L¿Art de la fugue est sans doute la composition la plus riche, complexe du point de vue contrapuntique et fortement structurée de Bach, avec la Messe en si et l¿Offrande musicale.

La grande réussite de Pierre-Laurent Aimard est ici. Son jeu vigoureusement articulé sollicite en permanence l'oreille et nous conduit "à l'intérieur" du contrepoint . . . Pierre-Laurent Aimard nous rappelle que le contrepoint de Bach n'est pas une forme vide mais une force vive, qui prend possession du clavier et du temps tel un bouillon de culture proliférant dans une immense et labyrinthique éprouvette.

L'interpretation . . . [est] animé . . . par le rythme et la clarté polyphonique . . . Aimard nous offre une version intelligente et vivante du chef-d'oeuvre de Bach, claire du point de vue polyphonique . . . L'animation rythmique des oeuvres souligne à quel point elles peuvent être mondaines et dansantes, bien loin de l'abstraction . . .