RENÉ PAPE Gods, Kings & Demons Weigle

Gods, Kings & Demons

Opernarien · Opera Arias

Werke von / Works by
Berlioz · Boito · Dvorák
Gounod · Offenbach · Mussorgsky
Rubinstein · Verdi · Wagner
Staatskapelle Dresden
Sebastian Weigle
Int. Release 15 Aug. 2008
0289 477 6408 3
CD DDD 0289 477 6408 3 GH
DG debut of “the greatest operatic bass in the world”

Track List

Charles Gounod (1818 - 1893)
Faust, CG 4

Act 2

René Pape, Staatskapelle Dresden, Sebastian Weigle, Men's Chorus of the Dresden State Opera Chorus, Ulrich Paetzholdt

Act 4

Arrigo Boïto (1842 - 1918)

Act 2


Hector Berlioz (1803 - 1869)
La Damnation de Faust, Op. 24, H 111

Pt. 2

Giuseppe Verdi (1813 - 1901)
Don Carlo

Act 4

Jacques Offenbach (1819 - 1880)
Les Contes d'Hoffmann

Act 3

Richard Wagner (1813 - 1883)
Das Rheingold, WWV 86A

Scene 2

Tristan und Isolde, WWV 90

Act 2

Anton Grigorievich Rubinstein (1829 - 1894)
The Demon


Antonín Dvo?ák (1841 - 1904)
Rusalka, Op.114, B. 203

Act 2

René Pape, Staatskapelle Dresden, Sebastian Weigle

Modest Petrovich Mussorgsky (1839 - 1881)
Boris Godounov

1869 Version

Act 4

René Pape, Carl-Johann Winkler, Staatskapelle Dresden, Sebastian Weigle, Dresden State Opera Chorus, Ulrich Paetzholdt

Total Playing Time 1:04:02

René Pape has the most beautiful bass voice to have emerged in Germany in the last 40 years. For sheer sensuous fullness and smoothness, combined with impressive volume, we have to go back to Karl Ridderbusch for a comparison . . . Pape seems to have everything, including a magnetism which he exerts not only when he appears on stage -- how many performances of "Tristan" have been rescued from mediocrity by King Mark's arrival, when Pape is taking one of his favourite roles . . . but also on disc, as this first solo recital from him immediately testifies. Here he is to be found singing the Devil in various guises, with three Mephistopheles, to all of whom he gives a gliding, insinuating tone of sinister near-geniality, with no snarls, manic cackles or other familiar satanic devices . . . I felt the same with the big King Mark monologue from Act 2 of "Tristan". Surely it has never been so meticulously, warmly sung, with no hint of the grittiness . . . I'd urge those interested in this kind of repertoire and voice to hear or buy it, so that they can listen to this wonderful instrument.

René Pape is certainly one of today's towering figures in opera, literally and figuratively: the bass's unbeatable combination of physical stature, charisma, intensity and voice is presented with an extraordinary level of artistic integrity. His musical and dramatic intentions are motivated by intelligence and commitment . . . Pape makes a strong impression as Gounod's devil, a role he's done onstage: "Le veau d'or" is explosively exciting but in firm vocal control and nicely shaded, rather than merely bombastic. The serenade is appropriately oily, and he delivers a terrific laugh at the conclusion . . . there's wonderfully nimble work in the delivery of Boito's poetry. Completing this trio of devils is a spellbinding and sensuous delivery of Berlioz's "Voici des roses" from "La damnation de Faust". Pape's stage portrayal of Filippo in "Don Carlo" is strong stuff . . . Offenbach's "Hoffmann" villains seem tailor-made for this artist . . . and Dabertutto's "Scintille diamant" from the Fiulietta act is just about perfect. Pape's voice is at its most beautiful in the Wagner excerpts . . . In the lengthy Act II monologue for "Tristan"'s King Marke -- one of Pape's great roles in the opera house -- the bass traverses the emotional landscape of betrayal, acute disappointment, love and suppressed anger so naturally as to make the shifts of mood feel seamless . . . Boris Godunov, another role Pape has sung onstage, benefits from that experience in the death scene. Pape . . . integrates his histrionic effects into the vocal line, so they do not sound "applied": this is a very satisfying reading, with Boris's final declaration that he is still Tsar delivered with stunning impact . . . Sebastian Weigle and the Staatskapelle Dresden supply well-paced, well-played accompaniment, but any sense of drama is hinted at, rather than fully realized . . . The level reached is . . . mighty high.

René Pape, only in his early forties, has been such a strong presence on world stages for the last decade that it's surprising he hasn't recorded a solo recital sooner . . . With brisk support provided throughout by the Dresden Staatskapelle and Staatsopernchor under the direction of Sebastian Weigle, this is a fine showcase.

That the German bass René Pape is one of the most compelling artists to have emerged internationally in the last 15 years is proved again by his phenomenal singing on his new recording of arias by Gounod, Boito, Berlioz, Verdi, Wagner and others. This imaginative program allows Mr. Pape to portray, chillingly, various gods, kings and demons, as the title suggests.

Pape is a good god, a good king and a still better singer . . . Pape's singing here is altogether admirable in its sonority, firmness and command of the legato line. He has a natural dignity of utterance and his diction is exceptionally clear, sampled on this record in five languages . . . The support of orchestra and chorus from his native Dresden is an asset, and the recorded sound is excellent.

. . . Pape certainly includes dramatic and musical insights in his performance . . . The best examples of Pape's art are found in Wotan's 'Abendlich strahlt', which he delivers lyrically, without just throwing voice at it (though there's voice aplenty, too) and in the two arias from Rubinstein's "The Demon", which are also essentially baritone territory. Pape is never embarrassed by their tessitura and makes lovely things of both . . .

The result is a beautiful, diverse, and fascinating recital, with Pape deftly switching characters from aria to aria . . . fascinating in interpretation and diversity . . . the only one that can really be called a vocal showpiece is "Le veau d'or", and Pape tears into it with brio. The second "Faust" aria is a good an indicator as any of his intelligence as an interpreter . . . this is the most interesting version of this aria I've heard since the halcyon days of Marcel Jourmet. Now, there was a bass, folks, who like Pape had a bass-baritone range . . . his interpretations are fabulous . . . Pape has a lovely and flexible voice . . . his interpretation has only grown better and subtler over the years . . . The Staatskapelle Dresden orchestra plays beautifully under the baton of Sebastian Weigle . . . this recital is a keeper, ranking with the recital discs of Terfel and Bartoli. René Pape is an exceptional talent, not your run-of-the-mill cookie-cutter bass, and this recital is perhaps the finest laurel he has given us to date.

Er hat die tiefe Stimme über die Grenzen Deutschlands hinaus populär gemacht . . . Für den schlank gewachsenen Sänger wäre es ein Leichtes, sich als Beau zu inszenieren, als Sänger, dessen Bühnenpräsenz mitreißt, als Starschnitt der Oper, der . . . über eine ziemlich perfekte Stimme verfügt: Wagners König Marke singt er nicht, sondern durchleidet ihn, Verdis König Philippe und Mussorgskis Boris Godunow sind bei ihm Herrscher, die mit ihrem Menschsein hadern, und selbst im baritonalen Fach des Don Giovanni ist er ein energetischer, stets zweifelnder Lebemann. Von den Fußspitzen über die Stimmbänder bis in die Tiefen des Bauches. Papes Bass ist kein eindimensionales tiefes Brummen, sondern verfügt über einen aufgefächerten, farblich variablen Klang . . . In Bayreuth ist er bereits aufgetreten, einen besseren König Marke könnte man dort nicht finden . . .

Pape artikuliert sehr genau, modelliert jede Phrase mit runder, weich geführter Stimme, die lieber genau als am Limit arbeitet.

Wenn René Pape etwas mit der ihm eigenen Intensität anpackt, dann erhält das auch meist den Charakter des Besonderen . . . natürlich ist es -- wie bei Pape eben zu erwarten -- nicht mal eben nur eine beliebige Zusammenstellung . . . so hört man ihm auf der . . . Aufnahme fasziniert zu, wenn er beispielsweise die drei verschiedenen Mephisto-Partien aus den Opern von Charles Gounod, Arrigo Boito und Hector Berlioz gegenüberstellt oder die dunkle Einsamkeit des Philipp aus Verdis "Don Carlos" sinnlich erfahrbar macht . . . Das alles bietet er mit prägnanter Sprache und nobler Stimmgebung, mit klug gesetzter Dramatik und Weichheit und Gefühl, wo es angebracht ist.

So sorgfältig gepflegt, kultiviert, textverständlich und auch intelligent in der Gestaltung singt nicht jeder Bass. Das garantiert zunächst einmal ein Hörvergnügen, das Pape gleich viele Pluspunkte bringt. Er liefe damit Gefahr, dem dramatischen und emotionalen Gehalt seiner Rollen nicht gerecht zu werden, hätte er nicht die Fähigkeit, in der Natürlichkeit seiner Darstellung die genannten Werte so zum Ausdruck zu bringen, dass man ihm seine Interpretationen voll abkauft. Er erreicht Emotion und Dramatik ohne Chargieren, ohne Übertreibung, mit Farben, dynamischen Abstufungen und Differenzierungen, die sowohl seinen Mephisto als auch seinen Filippo, den Dapertutto wie den Wotan und den Marke, den Vodnik und den Boris glaubwürdig werden lassen.

Pape hat längst geschafft, wovon viele Sänger träumen. Er ist Deutschlands vielleicht erfolgreichster Opernsänger . . . [er] zeigt, dass er derzeit einer der weltbesten Wagner-Sänger ist. René Papes Album ist . . . ein klug gewähltes Programm, das die Stärke des Sängers auf der Opernbühne abbildet. Er singt seine Götter, Könige und Dämone nicht nur, sondern verkörpert sie. Für Pape ist das Politische in der Oper immer auch menschlich, und das Menschliche stets Teil der Politik. Nirgends wird das deutlicher als in den großen Monologen der traurigen Opern-Regenten Phillip (Verdi), der seine Liebe beweint, oder König Marke (Wagner), der mit Isoldes Untreue hadert. Kein Bass-Bariton hat eine derart präzise Aussprache wie Pape (besonders im deutschen Fach), keiner ein solches Gespür für Gestaltung, keiner erzählt die Opern als derart große Geschichte wie er. Seine Charaktere sind nie Abziehbilder sondern aufgefächerte Psychologien. Pape braucht sich nicht um die Technik zu kümmern, weil er sie hat. Stattdessen lässt er seine tiefe, gut sitzende Stimme brechen, man hört das Nachdenken in seinem Ton, Seelenabgründe tun sich in seinem Timbre auf, das Innere wird nach außen gewühlt . . . sie ist das Ergebnis eines Bühnensängers, der seine Charaktere seit Jahren besser zu kennen scheint als sich selbst.

Die kraftvolle, samtene Stimme des ehemaligen "Kruzianers" und seine phänomenale Phrasierungskunst lassen insbesondere seine Wagnerinterpretationen zu einem "unerhörten" Juwel werden: so melodiös, in bester Belcantotradition hörte man König Marke in "Tristan und Isolde" und Wotans Schlussgesang im "Rheingold" schon lange nicht mehr . . . Ein eindrucksvolles Debutalbum mit einfühlsam und nobel begleitenden Orchester und Dirigenten.

. . . la plainte de Philippe II (Don Carlo) étreint à force de morbidezza et de douleur contenue. Et le long monologue du Roi Marke ("Tristan et Isolde", un rôle qui a valu à Pape ses plus grands triomphes scéniques . . . ) est une fois de plus un sommet de bonté, fleuve de miel qui coule les mots dans le souffle avec une irrésistible douceur. A souligner, car ce n'est pas si courant, à la tête des luxueuses forces de Dresde, l'excellent accompagnement de Sebastian Weigle, qui, pour chaque air, sait camper un décor coloré et vigoureux en quelques mesures.

    In the end, it's the drama that counts"

    René Pape in conversation with Michael Church

    Universally lauded for the warmth, focus and velvet-clad power of his voice, as well as for his compelling stage presence, the German bass René Pape has risen swiftly and surely to global fame in the last two decades. It was in 1988 that he made his opera debut at the Berlin State Opera Unter den Linden and became a member of its company, to which he still belongs. Singing in 1991 in a new production of Die Zauberflöte under the baton of his mentor Sir Georg Solti, he became, at 26, the Salzburg Festival's youngest-ever Sarastro. At the Metropolitan Opera since 1995, often under James Levine's baton, the versatile singer has been lavishly praised in roles as varied as Sarastro, Leporello in Don Giovanni, Rocco in Fidelio, Pogner in Die Meistersinger, Gurnemanz in Parsifal, the Old Hebrew in Samson et Dalila, Escamillo in Carmen and Orest in Elektra, as well as an imposing quartet of kings: in Wagner's Lohengrin and Tristan und Isolde as well as in Verdi's Don Carlo and Aida. His King Marke in Glyndebourne's Tristan - the first Wagner production in its history - was the toast of the festival in 2003, while his successes in Verdi have been crowned by his brilliantly intuitive interpretation of Don Carlo's emotionally complex King Philip. Named 2002 “Vocalist of the Year" by Musical America, the tall and graceful Pape can also switch adroitly over to Broadway - Cole Porter's “So In Love" is a key song in his repertoire - but kings are what he does best, and as naturally as breathing.
    René Pape had the idea for this album while listening to a record by the outstanding American bass-baritone George London (1920-1985). “It was called Gods and Demons", he says. “I thought I might follow in his footsteps and do something similar, while adding some kings to the portrait gallery. By 21st-century standards, London had a huge repertoire; these days, basses tend to focus on just one or two composers. Like him, I want to show a wide range of colours, in a wide range of languages and styles." The other impulse behind this recording is, in Pape's words, “a little bit educational", in that he wants to remind people that sopranos and tenors don't have the monopoly on beautiful arias. Including Mephistopheles's arias from the Berlioz, Gounod and Boito versions of Faust allowed him to juxtapose three very different approaches to the same demonic character. In this way, Pape has devised a musical journey that takes in France, Germany, Italy, Russia and - by selecting the malevolent Water Goblin's aria from Dvorák's Rusalka - Czechia.
    He began his own musical journey as a nine-year-old singer in the Kreuzchor of his native Dresden. By the time he left the choir in 1981, he was already at the conservatory, where he went to study after his school had kicked him out for being a colourful rebel. “I did not want any part in the socialist philosophy we were expected to follow", he says. “I asked too many questions and made my views so plain that they got rid of me before I had done my Abitur [graduation exam]." Asked how he managed to avoid military service, he simply replies: “Let's say I had a good doctor!" The result of all this was that he gained four years and started his career early. “And as my voice also developed early, I had a much bigger repertoire than colleagues of the same age." But growing up in Communist East Germany meant that his musical horizons were severely limited: “It wasn't easy for us to get records, so I didn't have much chance to listen to other singers, and my heroes at that time were actually more tenors than basses." Arriving in music-rich Salzburg for the first time was “like coming to heaven".

    Why has he chosen two arias from Rubinstein's The Demon? “I love that opera, and it's hardly ever performed or recorded. And the arias I have chosen are great to sing, with lots of character - they showcase the quality of the voice." For the same reason he's balanced Gounod's “Le veau d'or" - “a drinking song with an evil meaning" - with another aria from Faust - the serenade “Vous qui faites l'endormie" - because “this shows a more seductive side of Mephistopheles, sung with a smile, and with the evil more hidden".

    As for Wagner, Pape relishes the challenge of performing his music in a more lyrical manner than usual: “People always think you have to shout with Wagner - you don't sing lines, you just put one note after another, and after a few hours your voice cracks. I take the opposite view - I think Wagner envisaged his music being sung in a legato, bel canto way, with a more clarified orchestral sound than is usual today - not necessarily quieter, but avoiding the effect of a big wall of sound. His music needs a beautiful sound, with many gradations of colour. I like to sing Mozart with the dramatic intensity of Wagner, and Wagner like Mozart - not soft Wagner, but intelligent Wagner. It's then up to the conductors to make this possible."

    Wagner's Wotan is a character full of significance for René Pape, and soon it will have even more: “This part is waiting for me to sing on stage, so it's good for me to record it first. You can only sing it when your voice has matured." But it is three great suffering monarchs who form the heart of this recital. Verdi's King Philip was a part that Pape first undertook as a youthful beginner in Basle in 1992, “and since then I have repeatedly returned to it - it's been a constant presence with me". He sang Mussorgsky's Boris for the first time in the 2005/2006 season at the Berlin State Opera under Daniel Barenboim, another frequent collaborator, and was named “Artist of the Year 2006" by Germany's opera critics. Working on King Marke's monologue from Tristan, with its labyrinthine emotional twists and turns, has been a supreme challenge. “The first time I sang it I was so nervous, I just thought about singing the right notes. But the more you sing it the freer you feel, and you can think about the character and the meaning of the role. Meanwhile things may happen in your life, as they did in mine, and you find yourself identifying with it. Then life continues in another way, and your view changes again: you realize that you're now focusing on the character - on simply showing his story to the audience, not on how it may reflect your own life. You want to communicate his suffering, and you want the audience to empathize. This is not just about making every note beautiful. In the end, it's the drama that counts."


    »Letztendlich zählt die Dramatik«

    René Pape im Gespräch mit Michael Church

    Gepriesen für die Wärme, Klarheit und samtene Kraft seiner Stimme sowie für seine überzeugende Bühnenpräsenz, hat sich der deutsche Bassist René Pape in den vergangenen 20 Jahren rasch und zuverlässig weltweit einen Namen gemacht. 1988 gab er sein Debüt an der Berliner Staatsoper Unter den Linden und wurde dort Mitglied des Ensembles, dem er noch heute angehört. 1991 war er mit 26 Jahren in einer Neuinszenierung der Zauberflöte unter Leitung seines Mentors Sir Georg Solti der jüngste Sarastro, den es je bei den Salzburger Festspielen gegeben hatte. An der Metropolitan Opera, wo er seit 1995 - oft unter James Levine - auftritt, wurde er in den verschiedenartigsten Rollen mit Lob überhäuft: Sarastro, Leporello in Don Giovanni, Rocco in Fidelio, Pogner in den Meistersingern, Gurnemanz in Parsifal, der Alte Hebräer in Samson et Dalila, Escamillo in Carmen und Orest in Elektra, zudem jeweils die Partie des Königs in Wagners Lohengrin und Tristan und Isolde sowie in Verdis Don Carlo und Aida. Sein König Marke im Tristan in Glyndebourne - der ersten Wagner-Produktion des Hauses überhaupt - war der Höhepunkt des Festivals 2003, während seine wunderbar einfühlsame Interpretation des vielschichtigen König Philip in Don Carlo die Krönung seiner erfolgreichen Verdi-Aufführungen darstellte. Der hoch gewachsene, elegante Pape, den die Zeitschrift Musical America 2002 zum »Sänger des Jahres« kürte, kann mühelos ins Broadway-Fach wechseln - Cole Porters Song »So In Love« gehört fest zu seinem Repertoire -, doch im Grunde scheint er wie geschaffen, Könige zu verkörpern.

    Die Idee zur vorliegenden Aufnahme kam Pape beim Anhören einer Platte des großen amerikanischen Bassbaritons George London (1920-1985). »Sie hieß Gods and Demons«, berichtet Pape. »Ich dachte, ich könnte seinem Vorbild folgen und etwas Ähnliches machen, wobei die Porträtgalerie durch ein paar Könige zu erweitern war. Gemessen am Standard des 21. Jahrhunderts hatte London ein sehr großes Repertoire; heutzutage neigen Bassisten eher dazu, sich auf einen oder zwei Komponisten zu konzentrieren. Doch wie George London wollte ich eine große Farbpalette in einem breiten Spektrum von Sprachen und Stilen zeigen.« Das andere Anliegen hinter dieser Aufnahme ist, wie Pape sagt, »ein bisschen erzieherisch«, denn er möchte die Zuhörer daran erinnern, dass schöne Arien kein Vorrecht der Soprane und Tenöre sind. Mit Mephistos Arien aus den Faust-Versionen von Berlioz, Gounod und Boito kann er drei sehr unterschiedliche Auffassungen der gleichen dämonischen Figur nebeneinander stellen. So konzipierte Pape eine musikalische Reise, zu deren Stationen Frankreich, Deutschland, Italien, Russland und - durch die Arie des übelwollenden Wassermanns aus Dvoráks Rusalka - Tschechien gehören.

    Seine eigene musikalische Reise begann René Pape als Neunjähriger im Kreuzchor seiner Heimatstadt Dresden. Als er 1981 den Chor verließ, studierte er bereits am Konservatorium, da er wegen seines unangepassten, rebellischen Verhaltens die Schule vorzeitig verlassen musste. »Ich hatte nichts mit der sozialistischen Philosophie im Sinn, der wir folgen sollten«, erklärt er. »Ich stellte zu viele Fragen und machte keinen Hehl aus meinen Ansichten, so dass sie mich noch vor dem Abitur loswerden wollten.« Auf die Frage, wie er es geschafft habe, vom Wehrdienst freizukommen, antwortet er nur: »Sagen wir, ich hatte einen guten Arzt!« Das alles lief darauf hinaus, dass er vier Jahre gewann und seine Karriere früh beginnen konnte. »Und da sich auch meine Stimme früh entwickelte, verfügte ich über ein viel größeres Repertoire als gleichaltrige Kollegen.« In der DDR aufzuwachsen, bedeutete allerdings, dass sein musikalischer Horizont sehr begrenzt war. »Es war nicht leicht für uns, an Schallplatten zu kommen. Daher hatte ich nicht viel Gelegenheit, andere Sänger zu hören, und tatsächlich gehörten zu meinen Idolen damals mehr Tenöre als Bassisten.« Als Pape dann ins musikreiche Salzburg reiste, war das für ihn, »als käme man in den Himmel«.

    Warum hat er zwei Arien aus Rubinsteins Der Dämon ausgewählt? »Ich liebe diese Oper, und sie wird kaum aufgeführt oder eingespielt. Diese beiden Arien sind wunderbar zu singen, sie haben sehr viel Charakter, sie bringen das Timbre der Stimme zur Geltung.« Aus dem gleichen Grund kontrastiert er Gounods »Le veau d'or«, »ein maliziöses Trinklied«, mit einer weiteren Arie aus Faust, der Serenade »Vous qui faites l'endormie«, denn »sie zeigt Mephisto von einer charmanteren Seite, sie wird mit einem Lächeln gesungen, und das Böse tritt nicht so offen zutage«.

    Eine reizvolle Aufgabe sieht Pape darin, die Musik Wagners lyrischer als allgemein üblich zu singen: »Die Leute denken immer, bei Wagner müsste man schreien - man singt keine Melodien, sondern reiht einfach einen Ton an den anderen, bis die Stimme nach ein paar Stunden versagt. Ich bin gegensätzlicher Meinung: Ich glaube, Wagner wollte, dass seine Musik legato, nach Art des Belcanto gesungen wird, mit einem klareren Orchesterklang, als man ihn heute gewohnt ist. Der Orchesterpart muss nicht zwangsläufig leiser sein, aber den Effekt einer großen Klangmauer vermeiden. Wagners Musik braucht einen schönen Klang mit vielen Farbnuancen. Ich singe Mozart gern mit der dramatischen Intensität von Wagner, und Wagner wie Mozart - keinen weichen, sondern einen intelligenten Wagner. Es ist dann Aufgabe der Dirigenten, das zu ermöglichen.«

    Wagners Wotan ist eine Figur, die viel Bedeutung für René Pape hat und bald noch mehr haben wird: »Die Partie gehört zu meinen künftigen Aufgaben auf der Bühne, da ist es gut für mich, sie schon einmal aufzunehmen. Man kann Wotan nur singen, wenn die Stimme entsprechend ausgereift ist.« Im Mittelpunkt dieses Albums stehen jedoch drei große, leidgeprüfte Könige. Verdis König Philip sang Pape erstmals als blutjunger Anfänger 1992 in Basel, »und seither habe ich die Rolle öfter verkörpert, sie hat mich ständig begleitet«. Sein Rollendebüt als Mussorgskys Boris gab er in der Saison 2005/2006 an der Berliner Staatsoper unter Daniel Barenboim, mit dem er häufig zusammenarbeitet, und wurde dafür von deutschen Opernkritikern zum »Sänger des Jahres 2006« gewählt. Die Arbeit an König Markes emotional so vielschichtigem und verschlungenem Monolog aus Tristan war eine große Herausforderung. »Als ich ihn zum ersten Mal sang, war ich so nervös, dass ich nur daran dachte, die richtigen Töne zu treffen. Aber je häufiger man ihn singt, desto freier fühlt man sich, und man kann über die Figur und den Sinn der Rolle nachdenken. Dann geschehen Dinge im eigenen Leben, wie es bei mir der Fall war, und man identifiziert sich plötzlich mit der Figur. Wenn das Leben wieder eine andere Wendung nimmt, ändert sich der Blickwinkel erneut: Man merkt, dass man sich nun auf die Figur konzentriert - einfach darauf, dem Publikum ihre Geschichte zu erzählen, und nicht, wie sie vielleicht das eigene Leben widerspiegelt. Man will das Leiden der Figur vermitteln, man will, dass die Zuschauer Anteil nehmen. Es geht nicht nur darum, jeden Ton schön klingen zu lassen. Letztendlich zählt die Dramatik.«


    «Finalement, c'est le drame qui compte»

    René Pape évoque son premier disque d'airs d'opéra pour Deutsche Grammophon avec Michael Church

    Universellement loué pour la chaleur, la précision et la puissance veloutée de sa voix de basse, ainsi que pour sa présence scénique convaincante, l'Allemand René Pape a conquis rapidement et sûrement une renommée internationale au cours des deux dernières décennies. C'est en 1988 qu'il fit ses débuts lyriques au Staatsoper de Berlin, avant de devenir membre de cette troupe dont il fait toujours partie. Chantant en 1991 dans une nouvelle production de La Flûte enchantée sous la baguette de son mentor, Sir Georg Solti, il devint, à vingt-six ans, le plus jeune Sarastro du Festival de Salzbourg. Dès 1995, le chanteur aux multiples talents a été couvert d'éloges au Metropolitan Opera, souvent sous la direction de James Levine, dans des rôles aussi variés que Sarastro, Leporello (Don Giovanni ), Rocco (Fidelio ), Pogner (Les Maîtres chanteurs ), Gurnemanz (Parsifal ), le Vieillard hébreu (Samson et Dalila ), Escamillo (Carmen ) et Oreste (Elektra ), sans oublier un imposant quatuor de rois: dans Lohengrin et Tristan et Isolde de Wagner, ainsi que dans Don Carlos et Aïda de Verdi. Son roi Marke dans le Tristan de Glyndebourne - première production wagnérienne dans l'histoire du théâtre - fut le clou du festival de 2003, tandis que ses succès dans Verdi ont été couronnés par son interprétation brillante et intuitive des émotions complexes du roi Philippe dans Don Carlos. Nommé «chanteur de l'année 2002» par Musical America, le grand et gracieux Pape sait aussi passer habilement à Broadway - «So In Love» de Cole Porter est une chanson-clef de son répertoire -, mais les rois sont ce qu'il fait de mieux, et aussi naturellement qu'il respire.
    René Pape eut l'idée de cet enregistrement en écoutant un disque de l'exceptionnel baryton-basse américain George London (1920-1985). «Il s'intitulait Gods and Demons (Dieux et démons), dit-il. Je me disais que je pourrais suivre ses brisées et faire quelque chose d'analogue, tout en ajoutant quelques rois à la galerie de portraits. Comparé à ce qui se fait au XXIe siècle, London avait un immense répertoire; de nos jours, les basses tendent à se focaliser sur un ou deux compositeurs seulement. Comme lui, je voulais montrer une large palette de couleurs, dans un vaste éventail de langues et de styles.» L'autre impulsion qui sous-tend cet enregistrement, selon Pape, est «quelque peu pédagogique», en ce qu'il veut rappeler au public que les sopranos et les ténors n'ont pas le monopole des beaux airs. Les airs de Méphistophélès des Faust de Berlioz, Gounod et Boito lui ont permis de juxtaposer trois visions très différentes du même personnage diabolique. Pape a ainsi conçu un voyage musical qui passe par la France, l'Allemagne, l'Italie, la Russie et - par le biais du malveillant Esprit des eaux dans Rusalka de Dvorák - la Tchéquie.

    Il commença son propre voyage musical à neuf ans en intégrant le Kreuzchor de sa ville natale de Dresde. Lorsqu'il quitta le chœur, en 1981, il était déjà au conservatoire, où il était rentré après s'être fait renvoyer de son école à cause de son comportement rebelle. «Je ne voulais pas entendre parler de la philosophie socialiste que nous étions censés suivre, dit-il. Je posais trop de questions et affichais si clairement mes opinions qu'ils se sont débarrassés de moi avant que je ne passe mon bac.» Pour expliquer qu'il ait réussi à éviter le service militaire, il dit simplement: «Disons que j'avais un bon médecin!» Le résultat de tout cela est qu'il gagna quatre ans et commença sa carrière très tôt. «Et comme ma voix s'était, elle aussi, développée précocement, j'avais un répertoire beaucoup plus vaste que mes collègues au même âge.» Mais le fait d'avoir grandi dans l'Allemagne de l'Est communiste fit que ses horizons musicaux étaient très limités: «Il ne nous était pas facile de trouver des disques, alors je n'ai pas souvent eu l'occasion d'entendre d'autres chanteurs, et mes héros à l'époque étaient en fait des ténors plutôt que des basses.» Son premier voyage à Salzbourg, avec toutes les richesses musicales de la ville, fut «comme une découverte du paradis».

    Pourquoi a-t-il choisi deux airs du Démon de Rubinstein? «J'adore cet opéra, qui est rarement monté ou enregistré. Et les airs que j'ai choisis sont épatants à chanter, avec beaucoup de caractère - ils mettent en valeur la qualité de la voix.» Pour la même raison, il a contrebalancé «Le veau d'or» de Gounod - «une chanson à boire dotée d'une signification maléfique» - avec un autre air de Faust - la sérénade «Vous qui faites l'endormie» - car «il montre un côté plus séduisant de Méphistophélès, chanté avec un sourire, en cachant mieux le mal».

    Quant à Wagner, Pape aime le défi consistant à interpréter sa musique d'une manière plus lyrique que d'habitude: «On pense toujours qu'il faut crier dans Wagner - on ne chante pas des lignes, on met simplement une note après l'autre, et au bout de quelques heures la voix est cassée. Je pense le contraire. Je crois que Wagner imaginait sa musique chantée dans un style legato, bel canto, avec une sonorité orchestrale plus transparente que ce qu'on a l'habitude d'entendre aujourd'hui - pas nécessairement plus calme, mais en évitant l'effet d'un grand mur sonore. Sa musique a besoin d'une belle sonorité, avec beaucoup de gradations de couleur. J'aime chanter Mozart avec l'intensité dramatique de Wagner, et Wagner comme Mozart - non pas un Wagner doux, mais un Wagner intelligent. C'est aux chefs de faire en sorte que ce soit possible.»

    Le Wotan de Wagner est un personnage qui a beaucoup d'importance pour René Pape, et qui en aura bientôt encore plus: «C'est un rôle que j'attends de chanter sur scène, alors il est bon pour moi de l'enregistrer d'abord. On ne peut le chanter que lorsque la voix a mûri.» Mais ce sont trois grands monarques malheureux qui forment le cœur de ce récital. Le roi Philippe de Verdi est un rôle que Pape aborda pour la première fois en jeune débutant à Bâle en 1992, «et depuis lors j'y suis régulièrement revenu - c'est une présence constante pour moi». Il chanta Boris Godunov pour la première fois au cours de la saison 2005/2006 au Staatsoper de Berlin sous la direction de Daniel Barenboïm, autre partenaire fréquent, ce qui lui valut d'être nommé «artiste de l'année 2006» par les critiques allemands. Travailler sur le monologue du roi Marke (Tristan), avec son labyrinthe de tours et détours affectifs, a été le défi suprême. «La première fois que j'ai chanté ce rôle, j'avais tellement le trac que je n'ai pensé qu'à chanter les notes. Mais plus on le chante, plus on se sent libre, et on peut penser au personnage et à la signification du rôle. Entre-temps, il peut se produire des choses dans la vie, comme ce fut le cas dans la mienne, et on s'identifie alors à lui. Puis la vie continue d'une autre manière, et les idées changent aussi: on comprend qu'on se focalise désormais sur le personnage - ou qu'on montre simplement l'histoire de celui-ci au public, et non en quoi elle reflète notre propre existence. C'est sa souffrance à lui qu'on veut communiquer, et on veut que l'auditeur y compatisse. Il ne s'agit pas simplement de rendre belle chacune des notes. Finalement, c'est le drame qui compte.»